MANCHESTER - De luchthaven van Rotterdam zit overvol, de strenge milieuwetgeving laat geen enkele nieuwe vlucht meer toe. Dit tot grote teleurstelling van de Belgische luchtvaartmaatschappij VLM, een van de grootste klanten van het vliegveld.
VLM-topman Johan Vanneste lijkt zich voorlopig bij de situatie op Rotterdam Airport te hebben neergelegd, maar verhult zijn verbazing niet. Hij begrijpt niet dat ervoor wordt gekozen om een belangrijke stimulans voor de regionale economie op slot te zetten. ,,Onze wens is dat de geluidsnormen worden versoepeld.''

De gevolgen voor VLM zijn enorm. De maatschappij, die vooral zakenreizigers vervoert, heeft zelfs vluchten naar Londen geschrapt om een nieuwe route naar Manchester te kunnen beginnen. VLM vliegt nu tien keer per dag vanaf het Nederlandse regionale vliegveld naar de Britse hoofdstad, terwijl dat er voorheen twaalf waren.

Rotterdam Airport zit op slot wegens een fout in de berekeningen voor het geluidsstelsel. In het verlengde van de start- en landingsbaan veroorzaakte het vliegveld daardoor te veel herrie.

,,We kunnen geen gebruik maken van de ons toegewezen geluidsruimte'', verduidelijkte een zegsvrouw van het vliegveld. Ook de luchthaven moet schipperen met het gebrek aan ruimte. Vooral ad hoc vluchten, bijvoorbeeld voor een voetbalwedstrijd, zijn heel lastig in te plannen.

Er is wel een aanpassing van het geluidsstelsel in de maak, maar die laat nog zeker tot de tweede helft van dit jaar op zich wachten. Niet dat er dan veel ruimte ontstaat. De capaciteit blijft beperkt.

Vanneste vindt het vreemd dat zijn luchtvaartmaatschappij de dupe wordt van de milieuwetgeving. VLM vliegt met propellervliegtuigen van het type Fokker 50. Deze zijn ''veel stiller dan straalvliegtuigen'', zei de topman. Daar komt bij dat hij dit jaar de uitstoot van het broeikasgas CO2 sterk aan banden wil leggen. Niet alleen omdat het milieu daarvan profiteert, maar ook omdat grote zakelijke klanten daarom vragen.

Multinationals als Shell en Unilever willen tot in detail weten wat een luchtvaartmaatschappij voor het milieu doet, voordat ze een contract afsluiten. ,,Het zijn enorme vragenlijsten die we moeten invullen. We zijn daar met enkele mensen dagen mee bezig'', zei Vanneste. ,,We moeten bijvoorbeeld aangeven hoe we met afval omgaan en wat we met de olie uit de vliegtuigen doen.''

Passagiers van VLM kunnen binnenkort de CO2-uitstoot van hun vlucht compenseren door geld te doneren aan duurzame energieprojecten. Het gaat om 5 tot 6 euro per vlucht, verwacht Vanneste.