Cavendish vernedert de tegenstand op Champs Elysées
Foto: Epa
Champagne, koffieklets, poseren voor de cameralenzen en als het nog even kon een spannende sprint om de zege op de feeërieke Champs-Élysées. Dat zijn in een notendop de hoofdingrediënten die vandaag op het menu stonden in de slotetappe van de 96ste editie van de Tour de France, een rit met indrukwekkend vertoon gewonnen door -weeral- Mark Cavendish. De Brit sprintte iedereen uit het zicht en pakte zo zijn zesde etappewinst in deze Ronde van Frankrijk. De Spanjaard Alberto Contador vierde uitgebreid zijn tweede Tourzege.
Grappen

De laatste etappe naar de hoofdstad is traditioneel een rit die ontspannen wordt aangevangen en die in het teken staat van het eren van de gele trui. Zo kreeg de Spanjaard felicitaties van zijn mederenners en mocht hij genieten van een glaasje champagne samen met zijn ploegmaats van Astana. Verder namen de truiendragers uitgebreid de tijd om te poseren voor de talrijke fotografen die de nu al tweevoudige winnaar van de Ronde van Frankrijk voor eeuwig op de gevoelige plaat vastlegden.

Maar ook de mindere goden van deze Tour reden met een goed humeur tijdens deze slotetappe. Zo ook de Witrus Yauheni Hutarovitch, de rode lantaarn dit jaar, die met de nodige portie zelfspot zijn vuurrode haarband aan de wereld liet zien, tot groot jolijt van zijn collegarenners. Ondertussen bond Contador met een brede lach de Spaanse vlag – die met eindwinnaars Oscar Pereiro (2006), Contador (2007 & 2009) en Carlos Sastre (2008) vier jaar na elkaar ten ere van de Spanjaarden wapperde – rond zich, trots op zijn oersterke prestatie.

Bittere ernst

Tot op 80 kilometer van de streep konden alle traditionele rituelen nog worden afgehandeld, maar vanaf dan was het terug back to business. Met nog net meer dan 70 kilometer voor de boeg reed de rennersstoet het zonovergoten Parijs binnen, Lance Armstrong en zijn team Astana – veruit het sterkste team in het ploegenklassement – voorop rijdend. Nog steeds dezelfde rangorde bij het arriveren op de mythische Champs-Elysées, overstelpt door tienduizenden toeschouwers, waar de Japanner Fumiyuki Beppu (Skil-Shimano) meteen voor de aanval koos en zeven renners, waaronder de Italiaan Carlos Barredo (Quick.Step), in zijn wiel meekreeg.

Het zevental kon wegrijden van het peloton dat nog even de teugels los liet hangen, en nam zo meer dan een halve minuut voorsprong. Die kloof zou ook niet meer verder worden uitgediept door de kopgroep, die vurig bleef worden aangevoerd door Fabian Wegmann (Team Milram), hopend om Team Columbia-High Road en Mark Cavendish toch nog maar een stok tussen de wielen te kunnen steken met het oog op de eindsprint. Ook optimistische tegenaanvallen van Mikhail Ignatiev (Team Katusha) en Marcin Sapa (Lampre – N.G.C.) waren geen lang leven beschoren.

Cavendish flitst weg

De zesde van de negen passages op de kasseien van de Champs-Élysées was meteen het teken voor het peloton om de voet resoluut op het gaspedaal te duwen, terwijl ook de meest gunstige plaatsen vooraan in het peloton steeds vlugger werden bezet. De zeven vluchters wisten meteen hoe laat het was en zagen het kleurrijke pak met grote snelheid naderen op de brede wereldberoemde Parijse boulevard. Nog voor het ingaan van de laatste ronde was het game over voor de ontsnappers – een schamele stuiptrekking van Wegmann, Beppu en Jussi Veikkanen (Française des Jeux) buiten beschouwing gelaten – en kon de langverwachte finale beginnen.

In de slotkilometers werd al meteen duidelijk dat niemand iets kon beginnen tegen een uitgekookt Team High Road-Columbia. Na uitstekend voorbereidend werk van eerst George Hincapie en dan Mark Renshaw kreeg de onvermijdelijke Mark Cavendish een vrijgeleide naar de eindstreep. Samen met Renshaw liet de spurtbom de rest van het peloton op ettelijke meters achter zich, zodat Cavendish zonder enige moeite maar liefst zijn zesde (!) ritzege in deze Tour op zijn naam kon schrijven. Een absolute topprestatie van de ongetwijfelde snelste wielrenner op deze planeet. Tourwinnaar Alberto Contador ten slotte, passeerde de eindstreep met een brede grijns en twee vingers richting hemel, en sloot zo deze 96ste editie van de Ronde van Frankrijk definitief af.