PALERMO - Bij een grootscheepse actie gericht tegen de georganiseerde misdaad heeft de Italiaanse politie vannacht 46 maffiosi opgepakt op Sicilië. De arrestanten worden ervan verdacht bescherming te hebben geboden aan Bernardo Provenzano, Italië's meest gezochte maffiabaas.

Provenzano is al 41 jaar op de vlucht, al vermoedt het gerecht dat hij zich met behulp van een netwerk van medewerkers nog steeds op het Zuid-Italiaanse eiland ophoudt.

De 46 arrestanten zouden allen bijgedragen hebben tot het op poten zetten van een communicatienetwerk dat Provenzano in staat stelt de drugshandel verder te controleren. Onder anderen Francesco Pistoia werd bij de kraag gevat: hij is al jaren de go-between tussen Provenzano en andere maffialeiders. Tegen de arrestanten werden nog andere aanklachten geformuleerd, onder meer moord, afpersing en illegale wapenhandel.

Voor de operatie waren rond de duizend politiemensen ingezet, die invallen deden op honderden locaties.