Het leven van prins Rainier III van Monaco, sinds 1949 heerser over het mini-prinsdom aan de Middellandse Zee, heeft de vreugde gekend van een sprookje en het verdriet van een Griekse tragedie. Zijn huwelijk, gesloten op 18 april 1956, met de beeldschone Amerikaanse actrice Grace Kelly liet de harten van romantici sneller kloppen. Zijn verdriet over haar tragische dood bij een auto-ongeluk op 14 september 1982 deed veel televisiekijkers wereldwijd een traantje wegpinken.

,,Ze was altijd aanwezig en bereid dingen met of voor me te doen als ik ze niet kon doen'', aldus de prins in een interview in 1983. ,,Je kunt zeggen dat we als een team werkten en dat het team nu uit elkaar is.''

Gezondheidsproblemen De laatste jaren werd de prins, telg uit de langst regerende koninklijke familie van Europa - de Grimaldi’s -, gekweld door gezondheidsproblemen. In 1999 onderging hij een hartoperatie, in 2000 werd hij twee keer voor een operatie opgenomen en in 2002 én 2003 moest hij in het ziekenhuis worden behandeld wegens vermoeidheid, bronchitis en griep.

Rainier gaf Monaco een plaats

Rainiers huwelijk met ’prinses Gracia’ markeerde het begin van een strijd die de rest van zijn leven duurde om Monaco een duidelijke plaats te geven op de internationale kaart. De prins slaagde erin Monaco te ontdoen van zijn reputatie als "zonnige haven voor duistere figuren" en het minilandje te maken tot een interessante locatie, zowel financieel als commercieel, voor high-techindustrie, met name voor farmaceutische en cosmetica-bedrijven. Monaco groeide onder Rainiers heerschappij zelfs fysiek: door de drooglegging van stukken zee.

Stormachtig verleden

Op 31 mei 1923 komt Rainier Grimaldi ter wereld, als zoon van een bastaarddochter en uit een familie met een stormachtig verleden. Zijn overgrootvader prins Albert scheidde in 1880 van Lady Mary Douglas Hamilton. Rainiers grootvader, prins Louis II, bleef zijn leven lang vrijgezel en kreeg een kind met een in Algerije wonende Française over wie verder weinig bekend is. Het kind werd in 1919, toen zij 21 was, erkend als prinses Charlotte. Zij trouwde in 1920 met prins Pierre de Polignac. De twee kregen een dochter, prinses Antoinette, en een zoon, prins Rainier. Kort na Rainiers geboorte gingen zijn ouders uit elkaar.

Rainier bracht zijn kindertijd door in het ouderlijk paleis van 120 kamers in Monaco en een familiekasteel in Frankrijk. Zijn moeder gaf haar rechten op de troon op ten gunste van haar zoon en Rainier verkeerde veel in het gezelschap van zijn grootvader. Hij genoot zijn opleiding in Engeland, Zwitserland en Frankrijk. Tegen het eind van de Tweede Wereldoorlog ging hij in militaire dienst en diende in de staf van het Tweede Legercorps van Frankrijk in de Elzas, waarvoor hij verschillende eervolle vermeldingen kreeg. In 1949 volgde hij op 26-jarige leeftijd zijn grootvader bij diens dood op als monarch van Monaco.

Roekeloze jazzliefhebber

De jonge Rainier was een liefhebber van jazz en geïnteresseerd in oceanografie. Op latere leeftijd hielp hij met de oprichting van het Oceanografisch Instituut van Jacques Cousteau in Monaco. Bekender is de voorliefde die Rainier had voor snelle auto’s. Jarenlang zagen zijn onderdanen angstig toe hoe de prins over smalle bergweggetjes scheurde en zijn leven riskeerde, terwijl hij nog geen nakomeling had. Was Rainier kinderloos overleden, dan zou Monaco bij Frankrijk zijn ingelijfd.

In 1955 ontmoette de 31-jarige prins Grace Kelly. Zij was 25 en de ster van het filmfestival van Cannes. In januari 1956 maakten zij hun verloving bekend en ze trouwden drie maanden later. De eerste van hun drie kinderen, prinses Caroline, werd op 23 januari 1957 geboren. Prins Albert volgde op 14 maart 1958 en op 1 februari 1965 kwam prinses Stéphanie ter wereld.

Hervorming en modernisering

Rainier werkte intussen door aan de hervorming van zijn kleinschalige imperium en de consolidatie van zijn macht. Hij liet luxe hotels bouwen langs de kust en haalde de moderne industrie naar het prinsdom. Hij won een strijd met Frankrijk om de Monegasken vrijgesteld te houden van inkomstenbelasting en wist van de Griekse scheepsmagnaat Aristoteles Onassis het bestuur in handen te krijgen over het bedrijf dat de gokpaleizen en de meeste hotels van Monaco beheert. De opbrengsten van de gokindustrie zijn teruggebracht tot zo’n 3 procent van de inkomsten van het prinsdom, dat ruim 29.000 inwoners telt.

Voer voor roddelpers

In de jaren na de dood van prinses Gracia werd de koninklijke familie van Monaco steeds vaker voer voor de roddelpers. Het wankele eerste huwelijk van prinses Caroline werd in 1980 ontbonden en haar tweede trouwavontuur eindigde in 1990 met de dood van haar man bij een bootongeluk. Haar derde echtgenoot, de Duitse prins Ernst August van Hannover, moest in 2001 een boete betalen wegens het uitschelden van een journalist die wereldkundig had gemaakt dat de prins in het openbaar had geplast.

De perikelen rondom het liefdesleven van prinses Stéphanie vonden eveneens gretig aftrek in de boulevardbladen. Zij kreeg twee kinderen van een voormalige lijfwacht, met wie zij in 1995 trouwde. Na achttien maanden ging het stel weer uit elkaar: hij was door fotografen gesnapt met een Belgische striptease-danseres op een zwembadfeest. Stéphanie kreeg in 1998 een derde kind, ditmaal van iemand wiens naam zij niet wilde prijsgeven. Voorts kreeg zij een in de pers breed uitgemeten relatie met de directeur van het nationale circus van Zwitserland.

Over de vrijgezel prins Albert gaan geruchten dat hij homoseksueel is, al heeft hij in het verleden aangegeven te willen trouwen en kinderen te willen en zou hij romances hebben beleefd met een aantal vrouwelijke topmodellen.

Verdacht belastingparadijs

Ook de reputatie van Monaco is niet onbesmet gebleven. Monaco behoort met onder meer Liberia en de Marshall-eilanden tot de vijf overgebleven belastingparadijzen die weigeren mee te werken met internationale inspanningen tegen schadelijke belastingpraktijken en belastingontduiking, aldus de Organisatie voor Economische Samenwerking en Ontwikkeling.

Zelfs Rainiers sprookjeshuwelijk met Grace Kelly moest eraan geloven. Een biografie uit 1994 over prinses Gracia beschrijft hoe het huwelijk op de klippen was gelopen en stelt dat de befaamde actrice het gebrek aan aandacht van haar man compenseerde met alcohol... en jongere mannen.

Een overzicht van belangrijke data in het leven van prins Rainier III van Monaco

  • 31 mei 1923
  • Geboren in Monaco.
  • 28 september 1944
  • Neemt als buitenlands soldaat dienst in het Franse leger en neemt deel aan de bevrijding van de Elzas.
  • 9 mei 1949
  • Volgt zijn grootvader prins Louis II op als regent.
  • 18 april 1956
  • Treedt in het huwelijk met Amerikaanse actrice Grace Kelly.
  • 23 januari 1957
  • Geboorte van prinses Caroline.
  • 14 maart 1958
  • Geboorte van prins Albert.
  • 17 december 1962
  • Nieuwe grondwet treedt in werking, die de onafhankelijkheid en soevereiniteit van het prinsdom en de speciale relatie met Frankrijk bevestigt.
  • 1 februari 1965
  • Geboorte van prinses Stephanie.
  • 1966
  • Honderdjarig bestaan van het district Monte Carlo.
  • 14 september 1982
  • Prinses Gracia overlijdt na een auto-ongeluk.
  • 1992
  • Prins Rainier dringt op een milieuconferentie in Rio de Janeiro aan op beschermende maatregelen voor de Middellandse Zee.
  • 28 mei 1993
  • Toetreding Monaco als 183ste lidstaat van de Verenigde Naties.
  • 1994
  • 700ste verjaardag van de dynastie van de Grimaldi's.
  • 16 december 1999
  • Geopereerd aan een uitstulping van een slagader.
  • 2 februari 2000
  • Ondergaat longoperatie.
  • 2003-2005
  • Meermalen geopereerd aan de luchtwegen.
  • 7 maart 2005
  • In ziekenhuis opgenomen met longinfectie.
  • 22 maart 2005
  • Overgeplaatst naar intensive care.

    U wil onze betalende artikels lezen maar nog geen abonnement nemen? Meld u aan en proef gratis van  plus-artikels.

    Lees gratis ›

    Geen betaalgegevens nodig