Bij de Franse bank Société Générale (SG) is een miljardenfraude ontdekt. Ze werd gepleegd door één man, de 31-jarige Fransman Jérome Kerviel. Dat heeft de bank donderdag bekendgemaakt. Het betreft vermoedelijk de grootste fraude aller tijden door een individu gepleegd. SG zegt 4,9 miljard euro verlies te hebben geleden - een gemiddelde jaarwinst.
De zaak kwam afgelopen weekend mede door de sterke fluctuaties op de beurzen aan het licht. Ontdekt werd toen dat een medewerker een gecompliceerd systeem van fictieve transacties had opgezet.

Met de verliezen van de afgelopen week opgeteld zal de bank nu een gat in de begroting van ongeveer 5,5 miljard euro moeten zien te dichten. Toen de handel in aandelen SG donderdagmiddag werd hervat, bleek de koers 5,5 procent te zijn gedaald.

Daniel Bouton, directeur van de bank, zei dat de man, die in de 30 is, alleen heeft gehandeld en waarschijnlijk niet van de zwendel heeft geprofiteerd. Hij is inmiddels ontslagen, en zijn directe leidinggevenden wacht hetzelfde lot.

De man, wiens identiteit geheim gehouden wordt, werkte sinds 2000 voor de bank en hield zich bezig met de aan- en verkoop van termijncontracten. Toen de koersen vorige week scherp begonnen te dalen, kon hij zijn veel te hoog ingenomen posities niet meer maskeren. De man heeft bekend. Hij kon waarschijnlijk zijn gang gaan omdat hij de veiligheidsprocedures van de bank door en door kende.

De veronderstelde fraude is de grootste die er ooit door één persoon gepleegd is, en als het bedrag bevestigd wordt, dan is dat veel groter dan het verlies dat Nick Leeson de Barings Bank in 1995 toebracht. Leeson verloor toen, ook met de handel in termijncontracten, ongeveer een miljard euro voor de 260 jaar oude bank, die daarop failliet ging.

Société Générale is na BNP Paribas de tweede Franse beursgenoteerde bank. BNP Paribas toonde zich geschokt. 'Dit is slecht nieuws, en niet alleen voor Société Générale, maar voor alle banken. Het zaait twijfel, dus zullen we transparanter moeten worden om het vertrouwen te herwinnen', zei een hoge functionaris van BNP Paribas bij het Wereldforum in Davos.

Naast de kosten vanwege de fraude moest de bank 2,05 miljard euro afschrijven in verband met de internationale kredietcrisis. De jaarcijfers van SG zullen op 21 februari bekend worden gemaakt.