Burgerruimtevaart dichtbij
Over een paar jaar zou het al zover kunnen zijn: dan kunnen de eerste gefortuneerde toeristen met Virgin Galactic de ruimte in.
Miljardair Richard Branson, eigenaar van het Virgin-conglomeraat en aeronautisch ontwerper Burt Rutan presenteerden woensdag een model van hun SpaceShipTwo, een vliegtuig dat het midden houdt tussen een zakenjet en een spaceshuttle. Proefvluchten zouden dit jaar al beginnen.

'Adembenemend mooi' wordt het toestel, dat nu in een hangar in de Amerikaanse Mojavewoestijn wordt gebouwd. Het ruimteveer zal eerst de lucht in gedragen worden door de White Knight Two. Vanaf dat moedervliegtuig moet het met maximaal zes passagiers gelanceerd worden om een rondje door de ruimte te maken. De ruimtetoeristen zullen vierenhalve minuut gewichtsloosheid ervaren en foto's van de aarde kunnen maken.

Het SpaceShipTwo zal plaats bieden aan acht mensen - twee piloten en zes passagiers. Het is geen droom, zegt de directeur van Virgin Galactic, het is zeer dichtbij. Zo'n tweehonderd mensen uit dertig landen hebben al gereserveerd voor een tochtje, dat bijna 140.000 euro kost. Later zou de prijs zakken.

Bij de verdere ontwikkeling van het ruimteveer zal meer aandacht besteed worden aan veiligheid. Bij een test op de grond ontplofte een motor en daarbij kwamen drie mensen om. Uiteindelijk, zo beweert Rutan, zal de veiligheid voor de passagiers 100 keer meer verzekerd zijn dan die van de bemande ruimtetuigen die door overheden zijn bekostigd.