Popov stopt met zwemmen
Foto: afp
BRUSSEL — Viervoudig olympisch kampioen Alexander Popov heeft een punt gezet achter zijn zwemcarrière. Met Popov verliest het zwemmen één van zijn beste sprinters. De drieëndertigjarige Rus kon zich tijdens de afgelopen Olympische Spelen in Athene niet plaatsen voor een individueel nummer en trekt volgens de Franse sportkrant L'Equipe zijn conclusies.

Een typische Rus, die Popov. Nooit veel van zeg, hij liet liever zijn armen en benen spreken, de reus van twee meter en 90 kilogram die een ijskoude kalmte kon uitstralen. In dertien jaar op het hoogste niveau werd hij 41 keer met eremetaal bekroond: op de Olympische Spelen won hij vier keer goud en vijf keer zilver, op WK's pakte hij zes gouden medailles.

En zeggen dat hij pas op zijn achtste begon te zwemmen, omdat hij als kind te kampen had met watervrees. Hij zou nu voorzitter van de Russische zwembond willen worden en carrière maken bij het Internationaal Olympische Comité. In mei werd hij voor de 21ste keer Europees kampioen, op de 50 meter. Maar zijn vierde Olympische Spelen vielen tegen, want in de 50 en 100 meter overleefde hij de halve finales niet.

Popov, rugslagzwemmer van opleiding maar overgegaan tot de vrije stijl, dook op in 1991 met een Europese titel op de 100 meter. Een jaar later, op zijn twintigste, hingen al twee gouden medailles om zijn nek tijdens de Olympische Spelen.

Het was het begin van een onwaarschijnlijke zegereeks op de 100 meter. Tot 1999 zou hij nooit verliezen tijdens een groot kampioenschap. De Amerikanen Biondi en Hall, de Australiërs Klim en Thorpe, de Braziliaan Borges en vele andere topzwemmers beten hun tanden stuk op de onbuigzame man die geboren werd in Sverdlovsk in de Oeral, maar in 1992 zijn coach Gennadi Toeretski volgde toen die naar het Australische Canberra verhuisde.

Toeretski kwam in 2001 in opspraak toen bij hem anabole steroïden werden gevonden. Popov trainde meer dan zes uur per dag in het water en zwom tachtig tot negentig kilometer per week, veel meer dan de andere toppers.

Pieter van den Hoogenband stootte hem van zijn troon op het EK in 1999 en in 2000 tijdens de Spelen.

Popov had dan al lang dood kunnen zijn. In 1996, na een nieuwe dubbel tijdens de Spelen van Atlanta, werd hij in de straten van Moskou neergestoken na een ruzie met verkopers van watermeloen. Hij was geraakt aan de maag en longen, en overleefde de aanslag maar nipt na een operatie van drie uur. Maar geen jaar later zwom hij weer.

Na zijn nederlaag in 2000 tegen Van den Hoogenband dacht iedereen dat zijn rijk uit was, maar de Rus gooide het over een andere boeg. Hij trainde meer op snelheid dan op weerstand en vond zijn tweede adem. Vorig jaar bracht hem dat drie wereldtitels op. De Tsaar heeft momenteel nog één wereldrecord op zak: 21''64 op de 50 meter vrije slag.