Nederland onverhoopt naar kwartfinale
Niemand durfde er op hopen voor de aanvang van de wedstrijd, toch heeft Nederland zich geplaatst voor de kwartfinale. De 3-0 winst tegen het matige Letland was geen verrassing, wel de nederlaag van Duitsland in die andere wedstrijd. Van Nistelrooy en Makaay waren de doelpuntenmakers van dienst bij Oranje.

Wat ging er door de hoofden van het Nederlandse elftal toen ze de spelerstunnel uitwandelden? Hadden ze in de voormiddag hun koffers al gepakt? Veel illusies voor deze wedstrijd kon Oranje niet gekoesterd hebben. Hun lot lag immers volledig in handen van het veredelde invallerselftal van Tsjechië. Het enige waar Nederland zich een beetje kon aan vasthouden waren de woorden van de Tsjechische Ajax-spelers Grygera en Galasek: ,,We gaan ons stinkende best doen om Nederland naar de volgende ronde te helpen.’’ Tja, voetballen dan maar en eerst winnen tegen die Letten.

Kop van jut, bondscoach Advocaat, voerde twee wijzigingen door aan z’n elftal. Frank De Boer verving achterin de geblesseerde Bouma, en Reizinger mocht de plaats van de geschorste Heitinga innemen.

De wedstrijd begon niet met een stormloop van de geplaagde Nederlanders, het eerste kansje kwam er na tien minuten. Cocu zijn schot botste echter op een goed keepende Kolinko. Een minuut later mocht Van Nistelrooy, op aangeven van Robben, door de Letse defensie wandelen. Kolinko was alweer de man teveel in de zestien. Echt overtuigen deden de Nederlanders niet, toch kwamen ze na 25 minuten wel heel gemakkelijk op voorsprong. Nielsen liet zich vangen aan een schwalbe van Davids en wees naar de stip. Van Nistelrooy nam het cadeau met plezier aan en maakte zijn derde treffer van het tornooi.

Na het doelpunt bleef het nog altijd stil in de tribunes, maar opeens begonnen alle Nederlanders hun ploeg enthousiast aan te moedigen. Tsjechië had in de andere partij 1-1 gelijkgemaakt tegen Duitsland, en deze stand betekende dat Nederland virtueel geplaatst was. Gedragen door dat publiek ging Oranje steeds meer druk zetten op de Letten. Het volgende doelpunt liet niet lang op zich wachten. Cocu kopte een vrijschop naar Van Nistelrooy, en hij kopte, al dan niet buitenspel, de 2-0 binnen. Van Nistelrooy bleef imponeren en reeg de goede kansen aan elkaar. Letland werd helemaal onzichtbaar en onderging gelaten het veldoverwicht.

De tweede helft begon verassend met een goede counter van Letland en een al even goed schot van Rubins op Van der Sar. Terwijl de Letten frisser begonnen te voetballen, kon Oranje niet onmiddellijk de draad van de eerste helft opnemen. Op het uur kreeg Van Nistelrooy de kans om zich tot topschutter van dit EK te kronen, maar Kolinko was nog altijd bij te pinken. Topschutter worden zou niet meer voor deze wedstrijd zijn, in de 70° minuut werd Van Nistelrooy gewisseld voor Makaay. Dick Advocaat mocht na tien minuten nog eens juichen voor een goede wissel want Makaay schreef het derde doelpunt op zijn naam.

Na affluiten was het niet lang wachten op het resultaat van de Duitsers, de reactie van het publiek sprak boekdelen.