De twee inzittenden van het Britse gevechtsvliegtuig dat vanmorgen is neergehaald door Amerikaanse Patriot-raketten, zijn omgekomen. Dat meldt de Britse luchtmacht vanavond. De Tornado werd neergehaald op de grens met Koeweit toen het toestel terugkwam van een opdracht boven Irak. Aan boord van de Tornado waren een piloot en een navigator.
De Royal Air Force deelde vanmorgen mee dat een van hun vliegtuigen niet was teruggekeerd van een opdracht in de Golf. Brian Burridgde, die de Britse troepen in de Golf aanvoert, zei dat het toestel duidelijk 'per vergissing' getroffen werd.

Het vliegtuig werd neergehaald door een van de Amerikaanse Patriot-raketten die Koeweit moeten beschermen tegen Irakese aanvallen. Er werd een reddingsoperatie opgezet om de bemanning terug te vinden.

Een woordvoerder van het Britse ministerie van Defensie noemde het incident 'zeer pijnlijk'. Hij benadrukte evenwel dat 'de militairen het zo snel mogelijk achter zich willen laten om zich opnieuw volop te concentren op hun doelstelling'.

William Farish, de Amerikaanse ambassadeur in Londen, noemde het verlies 'verschrikkelijk'. Hoewel in alle oorlogen slachtoffers vallen onder 'vriendelijk vuur' blijft een incident als dit toch zeer droevig, aldus Farish.

In een mededeling premier Tony Blair weten dat dit een zeer moeilijk moment is voor de familie en collega's van de betrokkenen.

Het verlies van een gevechtsvliegtuig is een nieuwe klap voor de geallieerde troepen nadat de voorbije dagen al 19 soldaten omkwamen bij twee helikopter-ongevallen. Veertien van de slachtoffers waren Britten.

Amerikaans vliegtuig neergehaald?

De Iraakse minister voor Buitenlandse Zaken Naji Sabri verklaarde gisteravond in de Syrische hoofdstad Damascus dat het Iraakse leger een Amerikaans vliegtuig had neergehaald boven een van de buitenwijken van Bagdad. De Amerikanen ontkenden dit. ,,Vandaag hebben we explosies gehoord in een van de buitenwijken van de stad. We hebben naar de hemel gekeken en een Amerikaans vliegtuig zien vallen'', verklaarde de Iraakse minister op de Syrische televisie.

Volgens Sabri is het vliegtuig neergehaald door een Iraakse raket boven de wijk Abi Ghreib.

Het Pentagon ontkende aanvankelijk, maar gaf vanavond toe dat een vliegtuig vermist wordt.