Het Heilige Land zal Kerstmis 2008 vieren met een recordaantal toeristen en pelgrims. Israël rekent op drie miljoen bezoekers voor het einde van het jaar, dertien procent meer dan in het vorige recordjaar 2000.
'Twee miljoen van de bezoekers zijn christenen', zegt een woordvoerster van het ministerie van Toerisme vrijdag. Veel christelijke pelgrims worden ook verwacht op de kerstvieringen in Bethlehem. Die gaan woensdag van start.

Inspanningen

Ook de christelijke burgemeester van Bethlehem, Victor Batarseh, ziet een duidelijk herstel van het toerisme in zijn stad. 'Tijdens de bloedigste jaren van de Intifada was het toerisme compleet verdwenen, maar in 2007 en 2008 heeft het zich duidelijk hersteld', zei Batarseh. Als hoofdreden ziet hij de inspanningen van de kerken. 'Alle kerken wereldwijd hebben zich ingezet om Bethlehem als een veilige stad voor te stellen. Ze hebben de gelovigen duidelijk gemaakt dat ze de christenen in het Heilige Land helpen door hier op pelgrimstocht te komen.'

Overnachten

Batarseh rekent voor het einde van het jaar op 1,2 miljoen toeristen en pelgrims in Bethlehem. Erg positief is ook dat de pelgrims opnieuw overnachten in Bethlehem. 'Tot nu bezochten pelgrims enkel de Geboortekerk en trokken ze verder. Ze brachten dus maar enkele uren door in Bethlehem', zei de burgemeester. Dit jaar zijn er geen vrije hotelkamers meer te vinden in de stad. 'We hebben meer hotelcapaciteit nodig'.

Nieuwe patriarch

De traditionele kerstfeesten in de stad worden dit jaar voor het eerst geleid door de nieuwe Latijnse patriarch van Jeruzalem, Foead Twal. Ze beginnen woensdagmiddag met een christelijke processie van Jeruzalem naar Bethlehem. In de namiddag gaan de feesten verder op het Kribbeplein voor de Geboortskerk. ’s Avonds leidt Twal in de kerk de jaarlijkse middernachtmis.