Nieuwe aanwijzingen voor water op Mars
Foto: Photo News
Een Marsverkenner van de NASA heeft met de vondst van carbonaat-mineralen de 'ontbrekende' mineralen op Mars aangetroffen. Dat is een nieuwe sterke aanwijzing dat de Rode Planeet een nat verleden heeft gekend, zo heeft het Amerikaanse ruimtevaartbureau bekendgemaakt. Het is ook weer een indicatie dat er mogelijk micro-organismen op het hemellichaam zijn (geweest).
Een spectrometer op de Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) heeft grote hoeveelheden carbonaat aangetroffen in Nili Fossae, een langgerekt breuksysteem aan de rand van het 1.500 kilometer grote inslagbekken Isidis.

De ontdekking wijst erop dat het reactieve, zurige milieu dat op de meeste plaatsen op Mars lijkt voor te komen, in elk geval niet overal op de planeet heerst: carbonaat lost gemakkelijk op in een zurige omgeving.

Carbonaat ontstaat wanneer water en koolstofdioxide reageren met calcium, ijzer of magnesium. Op Aarde komt het onder andere voor in de vorm van kalksteen.

De aanwezigheid van carbonaat aan het Marsoppervlak werd al lange tijd vermoed. Het mineraal is ook aangetroffen in bodemmonsters die door de Marslander Phoenix zijn onderzocht, en in Marsmeteorieten. Maar de herkomst was onduidelijk en er werd niet uitgesloten dat het door stofstormen over de planeet was vervoerd.

Het is meer dan 3,6 miljard jaar geleden gevormd, tijdens langere periodes. Dat carbonaat nu nog aanwezig is, is in tegenspraak met de hypothese dat een exclusief zurige omgeving Mars heeft gedomineerd, luidt de redenering van de NASA. Omgekeerd wijst de aanwezigheid van het mineraal er dus op dat er verschillende types van een natte omgeving zijn geweest. Hoe groter de variëteit daarvan, hoe groter de kans dat een of meerdere van die omstandigheden leven kunnen hebben toegelaten.

Over de vondst staat meer te lezen in het laatste nummer van het vakblad Science.