Landbouwkrediet-Tönissteiner met drie renners naar Olympische Spelen
Voor Landbouwkrediet-Tönissteiner wordt 2008 een belangrijk seizoen. Naast de jaarlijks terugkerende sportieve uitdagingen heeft het professioneel continentale team met de Britse baanrenners Paul Manning en Ed Clancy en met mountainbiker Filip Meirhaeghe namelijk ook drie renners op de Olympische Spelen.
Daarnaast loopt ook het sponsorcontract met hoofdsponsor Landbouwkrediet af op het einde van het seizoen, en het is nog niet duidelijk wat daarna zal gebeuren. Dinsdag werd het team van Gérard Bulens voorgesteld in Anderlecht.

Teammanager Bulens toonde zich op de persvoorstelling tevreden over het vorige seizoen, waarin het team negen wegzeges behaalde. Bert De Waele, Nico Sijmens, Andy Cappelle en Paul Manning wonnen de GP Wallonië, de Hel van het Mergelland, de Sparkassen Giro in Bochum en ritten in de Regio Tour en de Ronde van Groot-Brittannië. Maar ook de lange ontsnappingen van David Boucher in de Ronde van Vlaanderen en Jan Kuykx in Luik-Bastenaken-Luik konden Bulens bekoren.

"Ik heb mijn ploeg in 2007 gevormd wetende dat het belangrijkste objectief van onze sponsors de visibiliteit is. En op het vlak van het aantal overwinningen zijn we er zowel kwalitatief als kwantitatief op vooruit gegaan", aldus Bulens. "We hopen ook in 2008 vaak mee te spelen, en met de winst van Bert De Waele in de Grote Prijs van Wallonië hebben we als ploeg getoond dat we ook in staat zijn om wedstrijden op hoog niveau te winnen tussen de allergrootste ploegen van de wereld", stelt Bulens.

Bulens blijft met zijn ploegsamenstelling voortgaan op de lang geleden ingeslagen weg. Met Sébastien Delfosse en Benjamin Gourgue uit het opleidingscentrum van de Waalse wielerfederatie en met de Nederlander Dirk Bellemakers en de Brit Ian Stannard geeft hij weer enkele jongeren een kans in het profpeloton. En wat hem naar eigen zeggen bijzonder blij maakt, is de terugkeer van Tom Steels, die in 2003 en 2004 al bij het team reed: "Tom is een grote meneer, op sportief en menselijk vlak. Het feit dat hij zijn loopbaan bij ons wil afsluiten, geeft me ook een gevoel van fierheid."

Via een samenwerkingsakkoord met de Britse wielerfederatie geeft Landbouwkrediet-Tönissteiner onderdak aan de Britten Paul Manning en Ed Clancy. Zij maakten vorig jaar deel uit van het Britse team dat wereldkampioen ploegenachtervolging werd, en op de Olympische Spelen in Peking hopen ze eveneens op het hoogste schavot te staan. "Ik kijk ernaar uit om in Peking de titel te behalen, en op die manier iets terug te doen voor de hele staf en de sponsors van Landbouwkrediet, dat voor ons een uitstekend team is", aldus Manning.

"Spelen zijn hoofddoel"

En met Filip Meirhaeghe heeft Landbouwkrediet-Tönissteiner nog een vertegenwoordiger in Peking. "De hele ploeg zal alles in het werk stellen om Filip in de beste conditie naar Peking af te vaardigen. De prestaties van Filip zullen afstralen op de rest van de renners", vertelde Luc Versele, CEO van Landbouwkrediet dinsdag.

"Mijn absolute hoofddoel van het jaar is natuurlijk de olympische mountainbikewedstrijd in Peking", aldus Meirhaghe. "Eerst wil ik echter een heel goed voorjaar rijden, maar eigenlijk is dat ook wel in functie van Peking, want dat voorjaar moet me een brede basis geven. Ik rijd alles tot en met Parijs-Roubaix, en ik hoop toch op een uitschieter. Ofwel een zege, ofwel een aantal keer goed in beeld rijden; dat is me in 2007 niet gelukt. Na Parijs-Roubaix heb ik drie Wereldbekers mountainbike dicht op elkaar, dan ga ik rusten, en daarna begint mijn voorbereiding op Peking."

"Mijn ambities voor de Spelen ga ik nog bijstellen in de loop van het jaar, maar ik zou toch heel ontgoocheld zijn als ik geen plaats in de top tien zou rijden. Realistisch is een plaats tussen vijf en tien, en ik hoop toch zo dicht mogelijk bij de vijfde plaats te rijden. Het is trouwens heel goed dat ik het parkoers, naar aanleiding van het VRT-programma 'China voor beginners', toch al eens gezien heb en er een rondje heb kunnen op rijden. Ik ben toch wel een stuk ontgoocheld. Eigenlijk is het geen parkoers voor de Spelen. Wij zijn het lastiger en technischer gewoon, en ik heb het zelf ook liever technisch. Maar het is nu zo, en nu weet ik tenminste hoe ik me ga moeten voorbereiden. Ik ga weer zware intervaltrainingen doen. Hopelijk kan ik ze fysiek en mentaal nog aan. Na de Spelen is het voor mij trouwens nog niet gedaan. Ik zou er graag nog een seizoen bij doen."

Versele had het ook over het eind 2008 aflopende sponsorcontract met het team, dat een budget heeft van 1,7 miljoen euro. "Wij lopen niet weg van onze verantwoordelijkheid en zullen dus zeker ons contract nakomen", aldus Versele. "We zijn ook een bedrijf dat menselijke waarden hoog in het vaandel draagt, en we zullen een zinkend schip dus zeker niet verlaten. We gaan niet weg zolang Gérard en het team geen zekerheid hebben voor de toekomst, en misschien is dit ook na 2008."

Omkadering:
Algemeen teammanager: Gérard Bulens (Bel) Sportdirecteurs: Jozef De Bilde (Bel), Marco Saligari (Ita), Claude Vancoillie (Bel), Gino Verhasselt (Bel)
19 renners (14 Belgen, 3 Britten, 1 Fransman, 1 Nederlander): Frédéric Amorison (Bel/29 jaar), Dirk Bellemakers (Ned/24), David Boucher (Fra/27), Andy Cappelle (Bel/28), Edward Clancy (GBr/22), Bert De Waele (Bel/32), Sebastien Delfosse (Bel/25), Benjamin Gourgue (Bel/21), Steven Kleynen (Bel/30), Jan Kuyckx (Bel/28), Paul Manning (GBr/33), Filip Meirhaeghe (Bel/36), Kevin Neirynck (Bel/25), Rob Peeters (Bel/22), Bert Scheirlnckx (Bel/33), Nico Sijmens (Bel/29), Ian Stannard (GBr/20), Tom Steels (Bel/36), Wouter Van Mechelen (Bel/26)

Nieuw (ex-team tussen haakjes):
Dirk Bellemakers (neo, sinds 01/08/07 bij Landbouwkrediet als stagiair), Sébastien Delfosse (neo, sinds 01/08/07 bij Landbouwkrediet als stagiair), Benjamin Gourgue (neo), Rob Peeters (sinds 17/04/2007 bij Landbouwkrediet), Ian Stannard (neo, T-Mobile, als stagiair sinds 01/08/07), Tom Steels (Predictor-Lotto)

Vertrokken (nieuw team tussen haakjes): Sjef De Wilde (Bel/Willems Veranda), Jean-Claude Lebeau (Bel/geen team), James Vanlandschoot (Bel/Mitsubishi-MKG-Jartazi), David Verheyen (Bel/geen team), Frédéric Gabriel (Fra/gestopt).