BELGRADO - De districtsrechtbank in Belgrado heeft de Amerikaanse president Bill Clinton en dertien andere leiders van NAVO-landen bij verstek veroordeeld tot de maximumstraf van elk twintig jaar cel wegens oorlogsmisdaden gepleegd tegen Joegoslavie in de Kosovo-oorlog. Het hof vaardigde direct arrestatiebevelen uit.
Het proces wordt gezien als een poging de anti-NAVO-gevoelens aan te wakkeren en steun te werven voor president Slobodan Milosevic bij de presidentsverkiezing van aanstaande zondag. Volgens peilingen ligt Milosevic achter op zijn belangrijkste rivaal bij de verkiezing Vojislav Kostunica. De beklaagden werden in het proces verdedigd door advocaten die door het hof waren aangewezen.

«De aangeklaagden waren zich volledig bewust van hun daden. Ze pleegden de maatschappelijk gevaarlijkste misdaden», zo motiveerde rechter Veroljub Raketic het oordeel. De veroordelingen werden door het publiek in de rechtszaal met applaus begroet. Volgens Raketic waren de verdachten niet op het proces komen opdagen «omdat ze er bang voor waren of omdat ze zich volledig bewust waren van hun schuld».

De aangeklaagden moeten ook de kosten van het proces betalen. De NAVO werd schuldig bevonden aan de dood van 546 Joegoslavische militairen, 138 Servische politiemannen en 504 burgers, onder wie 88 kinderen.

NAVO-vliegtuigen bestookten vorig voorjaar 88 dagen lang Joegoslavische doelen. Daarmee wist de NAVO een Joegoslavische troepenterugtrekking uit de opstandige provincie Kosovo te bewerkstelligen.