BEIROET/JERUZALEM - Israëlische grondtroepen zijn op fel verzet van Hezbollah-strijders gestuit toen zij het zuiden van Libanon binnengingen om tunnels en wapenopslagplaatsen te zoeken.
Het leger zei verscheidene Hezbollah-strijders te hebben gedood, maar zelf ook twee militairen te hebben verloren, naast vier gewonden. De Hezbollah-zender Al-Manar berichtte dat bij gevechten rond het grensdorp Maroun al-Ras drie Israëlische militairen gedood en tien verwond werden en drie tanks werden vernietigd.

Israël heeft honderdduizenden bewoners van een gebied tot dertig kilometer van de grens in pamfletten gewaarschuwd "onmiddellijk" een goed heenkomen te zoeken. Het Israëlische leger sluit een grootscheepse invasie in Libanon niet uit. "Vooralsnog is het een zeer beperkte, specifieke inval, maar alle opties blijven open", zei legerwoordvoerder Jacob Dallal.

Het Libanese leger, dat zich tot dusver afzijdig hield maar wel al twintig militairen verloor, zal zich in geval van een Israëlische grondaanval fel verzetten "en bewijzen dat het een leger is dat respect verdient", zei de Libanese minister van defensie Elias Murr. Ook de Hezbollah zei de Israëliërs een warm onthaal te zullen bereiden. Mahmoud Koumati, plaatsvervangend hoofd van het politieke bureau van de Hezbollah, zei dat de groep nog over voldoende raketten beschikt om het "maandenlang" vol te houden.

Het zuiden van de Libanese hoofdstad Beiroet werd bij het vallen van de avond opgeschrikt door twee zware explosies. De Libanese televisie zei niets over eventuele slachtoffers. De meeste bewoners van Zuid-Beiroet zijn hun woningen ontvlucht. Woensdagavond zei Israël een zwaar bombardement te hebben uitgevoerd op wat een bunker van het Hezbollah-leiderschap werd genoemd in de wijk Bourj al-Barajneh in Beiroet.

Hezbollah-leider sjeik Hassan Nasrallah zei donderdag voor Al-Jazeera dat het Hezbollah-leiderschap intact was gebleven. Ook sprak hij tegen dat het raketarsenaal van de beweging voor de helft is vernietigd, zoals Israël beweert.

Hij zei dat de twee gevangen Israëlische militairen, wier ontvoering op 12 juli voor Israël aanleiding was om de Hezbollah aan te pakken, alleen in het kader van een gevangenenruil zullen worden vrijgelaten. Nasrallah zei voorts dat de Hezbollah nog verschillende "verrassingen" voor Israël in petto heeft.

Donderdag bombardeerde de Israëlische luchtmacht enkele huizen van Hezbollah-functionarissen in Hermel en een kantoor- en woongebouw in Baalbek. In Hermel vielen minstens drie gewonden, over slachtoffers in Baalbek was nog niets bekend. Secretaris-generaal van de Verenigde Naties Kofi Annan zei voor de Veiligheidsraad in New York dat de vijandelijkheden tussen Israël en de Hezbollah moeten stoppen, maar dat hij ook wel inzag dat er "ernstige obstakels" zijn voor een onmiddellijke wapenstilstand of snelle afname van het geweld. Hij zei dat de Hezbollah met de ontvoering van Israëlische soldaten en het afschieten van raketten op Israël "een natie in gijzeling houdt", maar ook dat Israël "buitensporig geweld" gebruikt tegen Libanon. Annan waarschuwde dat door de gevechten een humanitaire crisis dreigt.

De Israëlische VN-ambassadeur Dan Gillerman zei dat de operatie tegen de Hezbollah zal duren "zo lang als nodig is". "Als je bezig bent te opereren aan een kankergezwel stop je ook niet op de helft om de patiënt weer dicht te naaien en vertellen dat hij moet blijven leven met dat gezwel tot hij eraan doodgaat. Je zorgt dat het helemaal verwijderd wordt."

Sinds Israël zijn campagne na de ontvoering van twee van zijn soldaten door de Hezbollah begon zijn volgens de Libanese veiligheidsdiensten minstens 306 mensen in Libanon omgekomen. Aan Israëlische kant vielen 29 doden, onder wie veertien militairen. De Verenigde Naties zeggen dat minstens een half miljoen mensen in Libanon op de vlucht zijn geslagen.

De evacuatie van buitenlanders is inmiddels goed op gang gekomen. De meeste evacués worden naar Cyprus gebracht, waar de regering haar partners in de Europese Unie heeft verzocht vliegtuigen te sturen om de vluchtelingen zo snel mogelijk door te laten reizen.

VN-Mensenrechtencommissaris Louise Arbour zei dat de beschieting van militaire doelen in of bij steden onveranderlijk leidt tot doden onder de burgerbevolking. Zij waarschuwde dat personen die in een bevelspositie verkeren strafrechtelijk ter verantwoording kunnen worden geroepen.