PASADENA - Vijftien maanden nadat de Mars Polar Lander op het oppervlak van Mars te pletter sloeg, denkt de Amerikaanse ruimtevaartdienst NASA op een foto van de rode planeet een spoor van de ruimtesonde te hebben gevonden. Drie lichte pixels tegen een donkere achtergrond duiden op de aanwezigheid van de sonde, verklaarden wetenschappers na maanden van intensief onderzoek.
Omdat op andere foto's van de poolstreek waar de sonde moet zijn neergekomen niets bijzonders te zien is op de plek van de lichte pixels, is de locatie van de Polar Lander nog niet met zekerheid vastgesteld, meldt de NASA. «Het blijft zoeken naar een speld in een hooiberg», zei NASA-woordvoerder Ed Weiler.

In 1999 mislukten twee missies naar Mars. Behalve met de Polar Lander liep het ook slecht af met de Climate Orbiter, die in een baan om de planeet zou worden gebracht. De Polar Lander stortte neer omdat een van de remraketten te vroeg werd uitgeschakeld. De Orbiter verdween bij het naderen van de planeet omdat de Britse en Amerikaanse teams die de missie hadden voorbereid verschillende rekeneenheden bleken te hebben gebruikt.