QUITO - Stookolie uit een gestrand tankschip voor de kust van de Galapagoseilanden bedreigen de unieke zeefauna en -flora van de archipel in de Stille Oceaan. Het schip, de Jessica, geladen met 900 ton van de olie, ligt sinds dinsdag vast op 800 meter voor de kust in de baai van het eiland San Cristobal. Daar ligt de hoofdplaats Baquerizo Morene.
De tanker, die een slagzij maakt van 25 graden, verliest reeds olie, maar de autoriteiten verwachten voor vandaag en maandag een nog zwaardere zeegang. Zij hebben de hulp van de Amerikaanse kustwacht ingeroepen.

Een eerste lek ontstond vrijdag, toen een pijpleiding in de machinekamer barstte. De tweede en waarschijnlijk meer schadelijke lek is zaterdag ontstaan. Ongeveer 3.800 liter olie kwam hierbij vrij, aldus de directeur van Ecuadoraanse handelsvloot, Gonzalo Vega.

Op dit moment is het belangrijkste doel de meeste olie uit het schip te halen. Daarmee moet het ergste scenario, dat de boot in tweeën barst en alles in zee terechtkomt, worden voorkomen. Verschilende dieren, waaronder zeeleeuwen en pelikanen, zijn al door de olie aangetast. Vrijwilligers staan klaar om de dieren te redden en schoon te maken.

De Galapagoseilanden liggen op duizend kilometer van het vasteland en vallen onder Ecuador. Het gebied is vooral bekend om zijn reuzenschildpadden. Van de reptielen in het gebied is 90 procent uniek in de wereld, van de insecten 46 procent en van vogels bijna de helft. De Brit Darwin deed er in 1835 ideeën op voor de ontwikkeling van zijn evolutietheorie.

Het nationale park van Galapagos beschermt de dieren en hun natuurlijke omgeving die is ontwikkeld tijdens duizenden jaren isolatie.