De resten van de laatste bekende Tasmaanse tijger in Australië waren al bijna een eeuw vermist. Lang werd gedacht dat ze op het vuilnis waren beland. Dat blijkt niet het geval: de huid was weggemoffeld in een kast in een museum.

Benjamin de Tasmaanse tijger - eigenlijk een vrouwtje - overleed op 7 september 1936 in de dierentuin van Hobart in Australië. Ze was de laatste bekende Tasmaanse tijger. Eens het dier overleden was, werd haar lichaam naar het Tasmaanse Museum and Art Gallery (TMAG) gebracht. Wat er nadien mee gebeurd is, bleef 85 jaar lang een mysterie.

Opgevouwen en in de kast gelegd

Onderzoeker Robert Paddle en museumconservator van de gewervelde dieren Kathryn Medlock vonden een rapport uit 1936 met een vermelding van de resten. De delen van het dier werden jarenlang gebruikt als onderdeel van een nationale reizende tentoonstelling.

Eens de resten van de tijger hun missie volbracht hadden – naar scholen gaan om kinderen bij te leren over de uitgestorven diersoort – werd de huid van Benjamin opgevouwen en in de kast gestopt. Niemand wist dat het eigenlijk ging om de resten van de laatste levende Tasmaanse tijger.

Resten van laatste Tasmaanse tijger na 85 jaar teruggevonden in kast
De huid van de laatst bekende Tasmaanse tijger werd teruggevonden achterin een kast van het Australische Tasmanian Museum and Art Gallery. Foto: Tasmanian Museum and art gallery

'De huid werd gekozen omdat het de beste was uit de collectie. Maar we wisten niet dat het om de laatste Tasmaanse tijger ging', zegt Madlock. In die tijd heerste de overtuiging dat er nog veel meer Tasmaanse tijgers in het wild leefden. 'De huid werd als een platte huid gelooid, waardoor hij gemakkelijk kon worden vervoerd.’ Door de laksere behandeling door de jaren heen is de huid helaas niet meer in perfecte staat.

Clandestiene verkoop

‘Jarenlang hebben veel museumconservatoren en onderzoekers zonder succes naar de resten gezocht. Omdat er geen Tasmaanse tijger uit 1936 in de zoölogische collectie was opgenomen, werd verondersteld dat het lichaam was weggegooid’, vertelt Paddle aan de Britse openbare omroep BBC.

Het dier was gevangen door pelsjager Elias Churchill en later verkocht aan de dierentuin in mei 1936. Die verkoop werd geregistreerd noch gepubliceerd, want de regels rond het vangen van de tijger waren heel strikt. Churchill riskeerde dus een fikse boete.

Wist je dat je ook zonder abonnement elke maand 3 betalende  plus-artikels kunt lezen?

Meld je aan en lees gratis ›

Vul je e-mailadres en wachtwoord in