Met een knipoog ontkende Eden Hazard vanmiddag dat het stinkt bij de Rode Duivels. Ook volgens Thibaut Courtois is alles uitgeklaard. Er vond een groepsgesprek van ruim een uur plaats om de neuzen in dezelfde richting te krijgen.

L’Equipe houdt het been stijf. De Franse sportkrant pakte maandagavond uit met het nieuws dat Jan Vertonghen na de 0–2-nederlaag tegen Marokko zijn ongenoegen geuit zou hebben in de kleedkamer. Daarbij zou hij neus aan neus hebben gestaan met Eden Hazard en Kevin De Bruyne, tot Romelu Lukaku hen scheidde. Maar volgens de Rode Duivels is daar niets van aan. ‘Het probleem is dat er veel dommigheden verteld worden’, zei Eden Hazard vanmiddag op een persconferentie. Thibaut Courtois had het dan weer over ‘leugens’.

Wat is er dan exact gebeurd in de kleedkamer na de nederlaag tegen Marokko?

Hazard: ‘Niets bijzonders eigenlijk.’

Courtois: ‘Kijk, ik was als eerste in de kleedkamer. Natuurlijk was ik boos, iedereen heeft gezien hoe ik na de nederlaag met mijn vuist op de dug-out sloeg. Dat is de winnaarsmentaliteit. Ik heb 15 tot 20 minuten in de kleedkamer gezeten en alleen de trainer heeft gesproken. Niemand heeft geschreeuwd. Dat heeft ook geen nut.’

Er is dus geen verhitte discussie geweest met Jan Vertonghen?

Hazard: ‘Natuurlijk niet. Het zou ook niet slim zijn van mij om te vechten met Jan Vertonghen, want hij is veel groter dan ik, hé. (lacht) Maar uiteraard was iedereen ontgoocheld na Marokko. Als we zouden gelachen hebben, zou er een probleem zijn.’

Nochtans leek Vertonghen boos te zijn dat u, Eden, op de persconferentie al lachend had gezegd dat de verdediging traag was.

Hazard: ‘Mijn ploegmaats kennen me toch. Dat was als grapje bedoeld. Soms geef je een interview en zeg je dingen zonder na te denken. Jan vroeg me achteraf of ik dat gezegd had en hij kon ermee leven. Ik zeg zoveel al lachend. Dat is nu eenmaal hoe ik ben, maar ik kan ook serieus zijn.’

Courtois: ‘Op sociale media worden zaken opgepikt en opgeblazen totdat er een zaak wordt gecreëerd die niet bestaat. We hebben geen problemen in de groep. Er worden te veel leugens verspreid. Als groep moeten we die negativiteit buiten houden.’

Hazard: ‘We hadden gisteren nog een groepsgesprek van een uur. Daar is onder meer beslist om Arthur (Theate, red.) en Yannick (Carrasco, red.) niet naar de media te sturen. In de huidige omstandigheden was dat niet aangewezen.’

Waarover ging het groepsgesprek als er niets gebeurde na Marokko? Andere spanningen?

Hazard: ‘Ik geef toe: ik beleef één van de moeilijkste momenten in mijn 14-jarige interlandcarrière. Ik maakte al veel mooie periodes mee, maar nu lossen we de hoge verwachtingen niet in. Niet die van het land en niet die van jullie. Dat zorgt voor ontgoocheling en daarom moesten we eens alles uitpraten. We zijn een grote ploeg en grote ploegen staan op in moeilijke momenten. Wat er ook geschreven wordt in de media.’

Courtois: ‘Het was beter om eens allemaal samen eerlijk ons gedacht te zeggen dan dat er gepraat wordt in kleine groepjes. Iedereen heeft open en bloot zijn mening gegeven en we zijn niet te lief geweest voor elkaar. Ik heb ook het woord genomen, maar wat er exact is gezegd houden we intern.’

De angel is er dus uit: kan de focus nu op Kroatië liggen?

Courtois: ‘Woorden zijn goed, maar het is nu tijd voor actie. Tegen Marokko stond de organisatie al goed, maar misten we enkele facetten om de tegenstander offensief pijn te doen. Daar werken we aan.’

Hazard: ‘Ik weiger te denken dat dit de laatste WK-match wordt.’

Kevin De Bruyne zei in The Guardian: ‘Het WK winnen? Geen kans. We zijn te oud.’ Hij lijkt er zelf niet in te geloven.

Hazard: ‘Ik heb met Kevin gesproken. Hij gelooft er wel nog in – meer zelfs dan vroeger – want anders zou hij hier niet zijn. Hij heeft gewoon gezegd dat we vier jaar ouder zijn dan in 2018. Niet alleen de defensie, maar ook het offensieve compartiment. We moeten nu vooral als goed collectief voetballen en dan zal het individuele talent weer naar boven komen.’

Courtois: ‘Onze leeftijd is geen probleem. Niemand heeft al gezegd dat hij na het WK gaat stoppen. Luka Modric bewijst bij Kroatië dat leeftijd niet van tel is (Modric is 37 of twee jaar ouder dan de oudste Belgische speler Jan Vertonghen, red.).’

‘Tactisch was het niet slecht tegen Marokko. De organisatie en de verdediging waren goed. Bepaalde facetten om de tegenstander pijn te doen, kwamen er helaas niet uit. We creëerden te weinig kansen in de eerste twee matchen. Daar gaan we nu aan werken. De trainer heeft verschillende plannen klaar. Nu is het aan ons om dat juist uit te voeren. Dan ben ik er zeker van dat we Kroatië kunnen kloppen, ook al is het een héél sterke ploeg.’