Belgian Cats kunnen op WK niet stunten tegen topfavoriet VS
Ine Joris (links) en Becky Massey (rechts) proberen de Amerikaanse Shakira Austin in te tomen.  Foto:  BELGA

De Belgian Cats hebben hun eerste wedstrijd op het WK basketbal voor vrouwen in Sydney, Australië, verloren. Tegen topfavoriet Verenigde Staten werd het 87-72. Zelfs zonder het trio WNBA-kampioenen (Kelsey Plum, Chelsea Gray en A’Ja Wilson) van Las Vegas Aces was Team USA een maatje te groot voor de Cats.

De Belgian Cats begonnen in de Sydney Superdôme nerveus aan hun tweede WK. Via Breanna Stewart, Ariel Atkins en Jewell Lloyd stoomde USA na Belgische balverliezen meteen door naar een 12-0 voorsprong. Julie Vanloo met driepunters en met steun van Antonia Delaere verkleinden de kloof: 14-7. Een alerte Julie Allemand dropte bommen en bij 14-13 zaten de Cats plotseling opnieuw in de partij. Amerika bleef tegen de Belgische zoneverdediging met een goede shotprestatie uitpakken en liep via een sublieme Breanna Stewart weer weg: 24-15 en 32-22 na het eerste kwart. Emma Meesseman zat niet lekker in de match, maar Maxuella Lisowa en Hind Ben Abdelkader maakten een frisse invalbeurt.

Na de eerste punten van Emma Meesseman was een tweede Belgische remonte een feit: 38-33. Billie Massey dropte een bom, maar de Belgen leden te veel balverliezen en de Amerikanen profiteerden naar een 48-39 voorsprong halfweg.De Cats wonnen wel het tweede schuifje met 16-17.

De start van de tweede helft werd door balverliezen weer gemist. Breanna Stewart scoorde, Alyssa Thomas strooide met assists en de Amerikanen liepen weg naar 60-41. Billie Massey, Hind Ben Abdelkader en Julie Vanloo scoorden maar na het derde kwart had USA na 64-45 een 72-56 bonus beet.Knieblessure Kyara Linskens De Amerikanen waren fysiek sterker, ook sneller en hadden bij 76-56 dan ook een twintiger beet. Bij een 83-63 tussenstand verliet Kyara Linskens (knieblessure) na een hard reboundduel wel de wedstrijd. Hopelijk valt de schade voor de Belgische center mee en kan ze tegen Korea aantreden.

In de slotfase gunde bondscoach Valéry Demory speelsters als Emma Meesseman, Julie Allemand, Hind Ben Abdelkader en Antonia Delaere wat extra rust richting de belangrijke wedstrijden van vrijdag (Korea) en zaterdag (Puerto Rico). Julie Vanloo nam de Belgische “Next Gen” op sleeptouw. Maxuella Lisowa toonde veel inzet, Becky Massey scoorde een driepunter, maar Amerika liet na een late Belgische remonte de verdiende winst uiteraard niet meer ontsnappen.

In de volgende wedstrijden is een twee op twee is een must, willen de Belgian Cats op schema blijven voor een stek in de kwartfinales. Van de twee groepen van zes is de top-vier gekwalificeerd voor een stek bij de laatste acht.

De Belgische vrouwen werden vier jaar geleden op hun eerste WK verrassend vierde. Latere winnaar VS schakelde België uit in de halve finales. Destijds waren Emma Meesseman en co een absolute outsider. Voor deze Wereldbeker zijn de verwachtingen hoger.

Vrijdag (om 5u Belgische tijd) volgt de tweede groepsmatch, tegen Zuid-Korea. Nadien spelen de Cats in de poulefase nog zondag (om 12u30) tegen Puerto Rico, dinsdag (om 3u30) tegen Bosnië en woensdag (om 5u30) tegen China.

In de andere wedstrijd van Groep A slaagde Puerto Rico er donderdag in Bosnië-Herzegovina te verrassen. Dat laatste land was bij het jongste Europees kampioenschap nog de grote verrassing.