Thierry Neuville wint Rally van Griekenland: ‘Opgelucht na domper in Ieper’
  Foto:  AFP

Thierry Neuville en zijn copiloot Martijn Wydaeghe (Hyundai i20 N Rally1) hebben de rally van Griekenland gewonnen, dat is de tiende van in totaal dertien wedstrijden die meetellen voor het WRC 2022. Voor Neuville is het zijn zestiende zege in zijn carrière, zijn eerste van het seizoen. Ploeggenoten Ott Tänak en Dani Sordo vergezelden Neuville op het podium.

‘Dit is een speciaal moment na toch wel een zwaar seizoen’, reageerde Thierry Neuville aan de finish van de laatste klassementsrit. ‘Eindelijk winnen we een rally. Dat doet goed, zeker na het moeilijke weekend dat we in Ieper kenden. Dit is een hele opluchting. Maar het belangrijkste is de triple die we scoren. Na al die jaren is het eindelijk gelukt. Dit is een historisch moment voor het merk en de constructeur. Iedereen heeft hier ontzettend hard voor gewerkt. Dit is een geweldige beloning.’

De Estse ploeggenoot van Neuville, Ott Tänak, eindigde als tweede in Griekenland, nadat het team besliste om geen risico’s meer te nemen en de top drie veilig te stellen. ‘Of teamorders de juiste keuze waren? Dat hangt af van hoe je het bekijkt. Als je voor het kampioenschap kiest, is het de verkeerde keuze. Kies je voor de public relations, dan was het de juiste keuze. Vanuit mijn standpunt is het duidelijk: ik wil strijden voor het kampioenschap. Vrijdag hadden we problemen met het hybridesysteem, op zaterdag waren er andere problemen’, zei Tänak aan de finish.

Bij Hyundai Motorsport kon de vreugde niet op. ‘Dit is een fantastisch resultaat’, glunderde teammanager Julien Moncet. ‘Iedereen is gelukkig. Dit is een perfect weekend. De wagens waren snel en betrouwbaar. Bij aanvang van het seizoen gaf niemand een euro voor ons. Nu zijn we snel, betrouwbaar en zit er regelmaat in onze prestaties. Voor het kampioenschap blijven we in de running. Het wordt moeilijk, maar laat het ons rally per rally bekijken. Tot slot wil ik zeggen dat we moeten ophouden met de polemiek te voeren rond teamorders. Dit is een geweldig resultaat: einde verhaal.’

Veel uitvallers

De rally van Griekenland begon donderdagavond met een showetappe in het Olympisch Stadion van Athene. Neuville won de etappe en nam meteen de leiding. Vrijdag nam Sébastien Loeb (Ford Puma Rally1) de leiding over, zijn land- en teamgenoot Pierre-Louis Loubet (Ford Puma Rally1) volgde op korte afstand. Loubet won eerder op de dag zijn eerste klassementsritten ooit in het WRC en nam tussendoor zelfs even de leiding.

Zaterdag was aangekondigd als een loodzware dag. De combinatie van warmte, stof en bijna 150 veeleisende kilometers zou zijn tol eisen. Na afloop van de 33,2 km lange openingsrit moest Loeb zijn Ford met een elektrisch probleem aan de kant zetten. In de daaropvolgende rit reed Loubet lek en tikte Rovanperä een boom aan. Beide rijders verloren veel tijd en zakten zo in het algemeen klassement. Hyundai domineerde de dag en won de zes ritten. Toen Esapekka Lappi op het einde van de dag vooraan wegviel, lag de weg naar een top drie met enkel Hyundai-rijders volledig open.

Enkel Elfyn Evans (Toyota Yaris Rally1) zou het Hyundai-feest zondag nog kunnen verstoren. Maar toen die zondagochtend wegviel met een kapotte turbo lag de top drie vast en besloot Hyundai teamorders uit te vaardigen. ‘Voor de start van deze rit is me verteld om niet meer te pushen en dit resultaat vast te houden’, zei Ott Tänak aan de finish van de voorlaatste rit. De Est had gehoopt dat Hyundai misschien een beslissing in zijn voordeel zou nemen en hem de rally zou laten winnen, waardoor hij zijn derde zege op rij zou boeken en zo de kloof met WK-leider Rovanperä nog maar eens zou verkleinen. Maar die beslissing kwam er niet. Hyundai verkoos om de top drie veilig te stellen, waardoor het in het WK bij de constructeurs zijn achterstand op Toyota van 88 punten verkleinde tot 63 punten. Met nog drie rally’s te rijden, doet Hyundai met zeges in Finland, Ieper en Griekenland nog mee voor de wereldtitel.

De Power Stage werd gewonnen door Tänak, voor Rovanperä en Breen. De eindzege in deze loodzware rally van Griekenland is voor Thierry Neuville, die in de Power Stage geen risico’s meer nam en de zesde tijd reed. Neuvilles laatste zege dateerde van oktober 2021 en de rally van Spanje. Zijn zege in Griekenland is zijn eerste van het seizoen, zijn zestiende in het totaal. Ott Tänak moet vrede nemen met de tweede plaats. Dani Sordo is derde. Opmerkelijk is dat Sordo in elke rally waaraan hij dit jaar deelnam als derde en dus op het podium eindigde. Voor Hyundai is de rally van Griekenland een historische wedstrijd waarin het voor het eerst in zijn bestaan eerste, tweede en derde wordt.

Plek drie in WK-stand

Kalle Rovanperä blijft aan de leiding in de stand, maar ziet zijn voorsprong op eerste achtervolger Tänak rally na rally slinken. De kloof tussen beiden bedraagt nu 53 punten. Thierry Neuville is over Elfyn Evans naar de derde plaats gewipt.

De volgende WK-rally is de rally van Nieuw-Zeeland eind deze maand. Als Rovanperä acht punten meer scoort dan Ott Tänak, pakt hij de wereldtitel.