Ryanair sluit deze winter basis in Zaventem
Ryanair-topman Michael O’Leary hekelt al langer de Belgische vliegtaks   Foto:  Isopix

Ryanair haalt zijn vaste vliegtuigen zeker tot maart weg op Brussels Airport. Dat heeft de Ierse maatschappij vanmorgen gezegd op een bijzondere ondernemingsraad. Daardoor verdwijnt ruwweg een derde van haar vluchten in Zaventem.

‘Zaventem is een van de luchthavens waar we onze aanwezigheid in vraag stellen.’ Met die niet mis te verstane boodschap had Michael O’Leary, de topman van Ryanair, vorige week al een schot voor de boeg gegeven in interviews met onder meer L’Echo en La Libre Belgique. En vandaag voegt hij woord bij daad: de Ierse lowcostmaatschappij bouwt zijn permanente aanwezigheid af in Zaventem, is vanochtend aangekondigd op een bijzondere ondernemingsraad. Brussels Airport. De belangrijkste reden is de verhoging van de luchthaventarieven, die Brussels Airport wil doorvoeren, én de invoering van de vliegtaks, zei O’Leary vanmiddag op een persconferentie in Brussel.

Zaventem, waar nu slechts twee Ryanair-vliegtuigen gestationeerd zijn, is nooit de favoriete basis geweest van O’Leary, omdat de havengelden er volgens O’Leary zowat 300 à 400 procent hoger liggen dan in het regionaal gesubsidieerde Charleroi. Toch blijft de beslissing om de basis af te bouwen opvallend. Nog geen jaar geleden zakte O’Leary zelf naar Brussel af met de boodschap dat hij na corona vooral uitbreidingsmogelijkheden zag in Zaventem, omdat Charleroi al verzadigd is. Maar dan ‘moeten wel de luchthavenkosten en de belastingen verminderen om het toerisme weer aan te wakkeren’, voegde hij eraan toe.

‘Idiote’ vliegtaks

Het tegendeel is gebeurd. Zaventem herziet momenteel de luchthaventarieven, en de federale regering voerde in april een vliegtaks in van 2 tot 10 euro, afhankelijk van de bestemming. Zeker voor een lagekostenmaatschappij als Ryanair, met prijsgevoelige klanten, wegen die extra taksen door. ‘Deze winter wordt extreem uitdagend, met hogere brandstofkosten, en dus is een verhoging van de luchthaventarieven zoals in Zaventem niet duurzaam’, zei O’Leary vandaag.

Dat de Belgische overheid in tijden van inflatie en een energiecrisis groene taksen invoert, noemde de provocerende Ier ‘idioot’. Pas als Zaventem de tarieven weer doet dalen, en de vliegtaks wordt teruggedraaid, zal Ryanair terugkeren, klonk het. Dat Ryanair terugkeert na de zomer, is helemaal niet zeker, zo sprak hij berichten tegen die de vakbonden kregen.

Ryanair ziet wel nog groei in Charleroi, waar zijn belangrijkste Belgische basis (deze winter 15 vliegtuigen) ligt – zij het trager dan voorspeld. De Ierse lowcostvlieger is een van de weinige maatschappijen die meer vluchten uitvoeren dan voor de pandemie en vervoerde de laatste maanden meer passagiers dan ooit. Maar de donderwolken boven de economie doen ook O’Leary vrezen voor een moeilijke winter – ‘Je zou gek zijn om je geen zorgen te maken over de dreigende recessie’, zei hij onlangs nog. Daarom herbekijkt Ryanair zijn aanwezigheid op enkele luchthavens voor deze winter. Enkele dagen geleden nog werd ook een vertrek uit Athene aangekondigd.

Sociale onrust

Ook de aanslepende sociale onrust op de Belgische basissen van het bedrijf, blijven een doorn in het oog van O’Leary. De Belgische piloten en het in ons land gestationeerde cabinepersoneel hebben dit jaar al meermaals het werk neergelegd om te protesteren tegen de werkwijze en arbeidsvoorwaarden van Ryanair, en onlangs nog daagden 48 piloten de luchtvaartmaatschappij voor de rechtbank, omdat ze een loonsverlaging van 20 procent, die ze tijdens corona hadden geslikt, ongedaan willen maken. Maar volgens O’Leary hebben die stakingen – die ‘amper impact hadden’ – zijn beslissing niet beïnvloed.

De beslissing van Ryanair is slecht nieuws voor Brussels Airport, dat een belangrijke speler op de luchthaven zijn activiteiten ziet afbouwen. Maar ze betekent niet dat er geen Ryanair-vluchten meer vanuit Zaventem vertrekken. Slechts 7 van de 19 rotaties (heen- en weervluchten) die langs Zaventem passeren worden uitgevoerd door het in België gestationeerde personeel, zei O’Leary. Zo zullen nog steeds 12 routes vanuit Zaventem bediend worden, maar wel vanuit buitenlandse basissen.

De circa 80 werknemers van Ryanair die nu in Zaventem zijn gestationeerd worden overgeplaatst naar Charleroi, of andere luchthavens in de buurlanden ‘met minder hoge kosten’, aldus O’Leary. ‘Ze kunnen deze winter in warmere oorden dan Brussel vertoeven’, klonk het.

Wist je dat je ook zonder abonnement elke maand 3 betalende  plus-artikels kunt lezen?

Meld je aan en lees gratis ›

Vul je e-mailadres en wachtwoord in