Na 82 dagen worden soldaten uit de fabriek in de zwaarbelegerde havenstad Marioepol geëvacueerd. ‘We hebben onze helden levend nodig.’

Liggend op brancards, of zittend als ze niet zwaargewond zijn, werden meer dan 260 Oekraïense soldaten geëvacueerd uit de zwaarbelegerde Azov-staalfabriek in Marioepol. 82 dagen hielden de soldaten van het Azovregiment stand in de havenstad. De fabriek was het laatste bolwerk in de stad dat nog niet in Russische handen was gevallen. Vanuit het Oekraïense leger kwam de boodschap dat de soldaten die de staalfabriek verdedigden ‘hun missie volbracht hadden’.

De Oekraïense viceminister van Defensie, Hanna Maliar, gaf maandagavond al te kennen dat 52 zwaargewonde soldaten geëvacueerd zouden worden naar een ziekenhuis in Novoazovsk. 256 anderen zouden volgens internationaal persagentschap Reuters geëvacueerd zijn via een corridor naar Olenivka. De viceminister sprak van een ‘uitwisseling’. Dat werd ondertussen bevestigd door Oekraïens vicepremier Irina Veresjoek. Novoavosk, dat al voor het begin van de Russische invasie grotendeels in handen van pro-Russische rebellen was en vlakbij de havenstad Marioepol ligt, is slechts een eerste tussenstop. Zodra de situatie van de soldaten stabiel is, zal er een gevangenenruil plaatsvinden met Rusland, stelt Veresjoek. ‘We zijn bezig om de volgende stap in deze humanitaire operatie voor te bereiden. Hopelijk zal alles in orde komen’, stelde de vicepremier op Telegram.

Hoeveel soldaten er nog in de fabriek zijn, is niet duidelijk. Geschat wordt dat er in totaal zo’n 600 manschappen in de fabriek zouden zijn. De weigering van het regiment om zich over te geven na verschillende aanmaningen van Russische zijde, is symbolisch geworden voor veel Oekraïners voor de strijd tegen het Russische leger.

De leden van het Azov-regiment worden aan Oekraïense zijde als helden gezien. Daarom moeten er nu zo veel mogelijk gered worden. Dat blijkt ook uit de verklaring van de Oekraïense president Volodimir Zelenski: ‘We hopen het leven van onze jongens te redden’, klonk het in zijn dagelijkse verklaring. ‘Ik wil benadrukken dat Oekraïne zijn helden levend nodig heeft.’ De president noemt het een kwestie van principe. Maar dat maakt de gevangenenruil, die Rusland nog niet officieel heeft bevestigd, wel opvallend. Het regiment – dat zijn embleem, een wolfsangel, ontleende aan de Duitse SS – wordt in verband gebracht met extreemrechts, nationalistisch en fascistisch gedachtegoed. In zijn eerste verklaring over de inval in Oekraïne sprak president Vladimir Poetins ook over Oekraïne dat ‘gedenazificeerd’ moest worden.

De evacuatie markeert het einde van de langste en misschien wel bloedigste slag in Oekraïne tot dusver. Het is ook een opdoffer voor Oekraïne. De stad ligt in puin en is in handen van het Russische leger. Volgens Oekraïense bronnen die niet konden worden geverifieerd, zijn er tienduizenden omgekomen.

U wil onze betalende artikels lezen maar nog geen abonnement nemen? Meld u aan en proef gratis van  plus-artikels.

Lees gratis ›

Geen betaalgegevens nodig