camera closecorrect Verwijs ds2 facebook nextprevshare twitter video

Interview Alexis Saelemaekers

‘We zijn een favoriet voor de wereldtitel’

2022 kan een formidabel jaar worden voor Alexis Saelemaekers (22). De rechterflankspeler kan met AC Milan nog twee prijzen pakken, met de Rode Duivels wil hij naar het WK in Qatar. ‘Als dat niet lukt, zal ik ontgoocheld zijn.’

vrijdag 25 februari 2022 om 3.25 uur

Alexis Saelemaekers in het shirt van de rossoneri. Isopix

AC Milan herleeft. In de Serie A staat het aan de leiding, met twee punten (en één gespeelde wedstrijd) meer dan Inter. Ook Napoli volgt op twee stuks. In de Coppa Italia spelen de Rossoneri de halve finale tegen Inter. Die goede resultaten zorgen voor een prima sfeer, zo valt ook te merken tijdens het Zoom-interview met Alexis Saelemaekers: in de achtergrond lijkt het wel alsof er een feestje aan de gang is.

De Italiaanse dubbel: kan het, Alexis?

‘Het is alleszins de doelstelling. Het is plezant dat we in een concurrentie met Inter zitten. Als ik in de stad loop, zijn er veel Inter-sympathisanten die me aanspreken. Ze provoceren een beetje, maar op een toffe manier. Ik antwoord hen dan dat wij het toch gaan halen. Wij moeten van niemand schrik hebben.’

In de Champions League liep het wel minder. In een groep met Liverpool, Atlético Madrid en Porto werden jullie laatste. Was dat ontgoochelend?

‘Vergeet niet dat AC Milan moeilijke jaren gekend heeft. Stukje bij beetje proberen we de club weer te doen aanknopen met de successen van weleer, maar dat gebeurt niet een-twee-drie. Als je weet dat we nu pas voor het eerst in lange tijd weer in de Champions League zaten (de laatste campagne dateert van 2013-2014, red.), dan vind ik dat we het niet slecht gedaan hebben – we hadden een paar keer pech. Hadden we meer willen bereiken? Uiteraard, kwalificatie voor de volgende ronde had gekund. Maar het is niet zo dat we dachten dat we dit jaar het toernooi zouden winnen.’

Hoe heb je de Champions League zelf beleefd? Het was jouw debuut.

‘Een kinderdroom werd werkelijkheid. De eerste match op Anfield was magisch. De Champions League-hymne gaf me kippenvel. En deed me onvermijdelijk denken aan mijn parcours en alle opofferingen die ik gemaakt heb. Bij de jeugd van Anderlecht zat ik geregeld op de bank, ik ben er nooit op een piëdestal gezet als supertalent, maar ik ben altijd blijven werken. Het maakt me fier waar ik nu sta.’

‘Ik had op een mooiere manier willen vertrekken bij Anderlecht, vooral richting de supporters. Die hebben me altijd gesteund
Had je dit twee jaar geleden, toen je in België vertrok, durven voorspellen?

‘Eigenlijk wel. Ik heb altijd in mezelf geloofd.’

Velen zagen dat anders. ‘Wat gaat die invaller van Anderlecht in Italië doen?’, was de teneur.

(grijnst) ‘Dat kun je die mensen niet kwalijk nemen. Ik was nu eenmaal geen vaste basisspeler bij Anderlecht, maar ik wist dat er meer in mij zat. Het was gewoon een kwestie van een kans te krijgen en te grijpen. AC Milan kwam op het juiste moment.’

Deed het pijn om Anderlecht langs de achterdeur te verlaten?

‘Ergens wel, ja. Ik had op een mooiere manier willen vertrekken, vooral richting de supporters – die mensen hebben me altijd gesteund. Ach, Anderlecht blijft de club van mijn hart, ik heb er alles geleerd, de liefde verdwijnt nooit. Ik volg alle wedstrijden, er is vooruitgang in vergelijking met mijn periode. Wie weet is dit jaar zelfs een titel mogelijk. Het zou prachtig zijn, de club en de fans verdienen dat.’

Heb je nog contact gehad met Vincent Kompany, die je naast de ploeg zette?

(droog) ‘Neen.’

Is de druk bij AC Milan vergelijkbaar met die op Anderlecht?

‘Doe maar maal tien. Deze club heeft zeven keer de Champions League gewonnen, dus je kunt je voorstellen wat de verwachtingen en de standaarden zijn. Die overweldigende geschiedenis ervaren we elke dag. Dida (legendarische doelman, red.) is onze keeperstrainer, Paolo Maldini (legendarische verdediger, red.) is een directeur – zij belichamen de grandeur.’

En in de vestiaire zit je naast Ibrahimovic en Giroud. Hoe is dat?

‘Met Olivier kan ik Frans praten – al ben ik ook het Italiaans machtig – en heb ik een fantastische relatie, op en naast het veld. Hij heeft alles meegemaakt, ik vraag hem vaak om raad. Hij is belangrijk voor mij en voor de groep. Al was het maar dankzij zijn professionalisme, dat hij deelt met Zlatan. Zij gaan er elke dag voor de volle honderd procent voor en zijn een voorbeeld voor de jongeren.’

Is Ibrahimovic in de omgang zo nors als hij eruitziet?

‘Eigenlijk niet. Ik snap dat hij zo overkomt, maar Zlatan staat altijd open voor een praatje. Onlangs sprak ik nog met hem over zijn passage in Anderlecht, toen hij vier doelpunten scoorde. (in 2013 met PSG, red.) Ik was toen ballenjongen en kon mijn ogen niet geloven: het ganse stadion gaf hem een staande ovatie. Zlatan vertelde me dat het een onvergetelijke avond was voor hem – het gebeurt niet elke week dat je op verplaatsing zo veel respect krijgt. Het is een eer om met zo’n icoon op prijzen te jagen.’

Als ik Italiaanse collega’s mag geloven, ben je een gewaardeerde medespeler?

‘Ik voel veel vertrouwen, ja. Niet alleen bij de ploegmaats, maar ook bij de technische staf en op directieniveau. Nog niet zo lang geleden heb ik mijn contract hier kunnen verlengen tot en met 2026, wat aangeeft dat de club in mij gelooft. En vice versa. Ik ben hier graag. Sportief loopt het perfect – ik sta vaak in de basis (22 keer al, red.) –, ook extrasportief heb ik me weten aan te passen. De overstap twee jaar geleden was niet de simpelste, maar ik heb het me nog niet beklaagd.’

Met de Rode Duivels komt er in maart een cruciale stage aan. Wat verwacht je ervan?

‘Ik moet eerst zien dat ik geselecteerd ben, hè.’

Tijdens de Final Four gaf je je visitekaartje af, nadien kreeg je ook tegen Estland en Wales minuten. De bondscoach gaat je toch niet ineens passeren?

‘Meneer Martínez weet in elk geval wat hij aan mij heeft. Ik kan alleen voortdoen zoals ik bezig ben, bij AC Milan en het nationale elftal, in de hoop dat dit volstaat. De ambitie is om een vaste waarde te zijn.’

In welke mate ben je bezig met het WK in Qatar?

‘Ik zou er graag bij zijn, dat spreekt voor zich. Maar het is niet evident: België is op de wereldranglijst het nummer één, dat zegt genoeg over de concurrentie. Ik ben pas 22, het zou geen schande zijn om nog wat geduld te moeten oefenen. Anderzijds zou het wel een ontgoocheling zijn, mocht ik niet naar Qatar mogen. Ik heb ervan geproefd, dan wil je meer. Het is nu zaak om te tonen dat de coach op me kan rekenen.’

Is een wereldtitel volgens jou haalbaar?

‘Als elke speler zijn topniveau haalt, zijn er weinig landen die zo veel kwaliteit hebben als wij. We zijn in Qatar sowieso een favoriet voor goud.’

Niet te missen


LEES OOK

De podcasts van De Standaard

Niet te missen