Omloop Het Nieuwsblad praktisch
Zo was het vorig jaar: Davide Ballerini als winnaar.   Foto:  BELGA

Op zaterdag 26 februari is het weer zover: koers in Vlaanderen in ‘een min of meer normaal koersgebeuren’ dixit viroloog Marc Van Ranst. De Omloop Het Nieuwsblad is traditioneel de opener van het Vlaamse wielervoorjaar en de 77ste editie oogt veelbelovend: dankzij het klassieke parcours, het indrukwekkende deelnemersveld en dit jaar ook ... de knaldrang.

Praktisch

Wanneer: zaterdag 26 februari
Start: om 11 uur in Gent
Afstand: 204 km
Aankomst: omstreeks 16.15 uur in Ninove
Categorie: WorldTour

Eindelijk kasseien

De eerste rittenkoersen in het buitenland waren een leuk aperitief, maar met de Omloop Het Nieuwsblad keert het peloton voor het eerst in 2022 terug naar Vlaanderen. Dat betekent kasseien en iconische hellingen, én met dit jaar ook weer (een aantal) koersgekke Vlamingen aan de kant van de weg om hun helden aan te moedigen op die legendarische plekken.

Omloop Het Nieuwsblad praktisch

De Omloop Het Nieuwsblad is de eerste topkoers op Vlaamse bodem en speelt meteen de grootste troef uit met de Vlaamse Ardennen. Koppenberg, Paterberg en Oude Kwaremont worden nog even gemeden, maar organisator Flanders Classics heeft deze openingskoers al enkele jaren een uniek en herkenbaar karakter gegeven. Het duo Haaghoek-Leberg zal ook in de 77e editie ongetwijfeld een sleutelrol spelen in aanloop naar de finale, die op haar beurt gekleurd zal worden door de Muur van Geraardsbergen en de Bosberg.

De start wordt gegeven in Gent op de Emile Clauslaan (bij het Citadelpark) en het peloton krijgt 204 km voor de wielen geschoven, met onderweg 13 hellingen en 9 kasseistroken. Het centrale punt van de Omloop zijn de kasseien van de Haaghoek in Sint-Kornelis-Horebeke, die de mannen traditioneel drie keer over moeten. De finale wordt gereden op de ‘oude finale’ van de Ronde van Vlaanderen: met de Muur van Geraardsbergen en de Bosberg als laatste scherprechters richting de finish in Ninove.

Vrouwen rijden na de mannen

Na de passage van de mannen is het echter nog niet gedaan: de Elite Vrouwen beginnen om 13.25 uur in Gent aan hun Omloop. Zij zullen 10 hellingen en 5 kasseistroken moeten bedwingen over een afstand van 128 km, omstreeks 17.15 worden zij in Ninove verwacht. Start en aankomst zijn hetzelfde als bij de mannen, maar onderweg werd er toch wat gesleuteld aan het parcours. Nieuw is dat de vrouwen vanaf de Wolvenberg de laatste 55 km exact hetzelfde parcours volgen als de mannen.

Knaldrang bij de renners

Het Belgische openingsweekend bestaat traditioneel uit een tweeluik, met na de Omloop op zaterdag Kuurne-Brussel-Kuurne op zondag. De snelle mannen mikken dan vooral op zondag en het parcours van de Omloop is meer iets voor de echte Flandriens. De knaldrang om zich te tonen op de Vlaamse hellingen is alvast groot bij de specialisten, dat blijkt uit de indrukwekkende deelnemerslijst.

Grootste publiekstrekker is (zoals wel vaker) Wout van Aert, die bij Jumbo-Visma in de klassiekers een versterkte ploeg kreeg met Tiesj Benoot als luitenant/bliksemafleider. Uiteraard kijkt iedereen ook naar de ploeg van Patrick Lefevere, waar titelverdediger Davide Ballerini net als wereldkampioen Julian Alaphilippe echter wordt opgespaard voor later. Quick-Step Alpha Vinyl rekent in de Omloop vooral op Yves Lampaert, Kasper Asgreen, Zdenek Stybar en/of Florian Sénéchal. Bij Lotto-Soudal is het vooral uitkijken naar Philippe Gilbert en Victor Campenaerts, AG2R Citroën brengt uiteraard zijn Belgische tandem Greg Van Avermaet-Oliver Naesen naar Gent en Jasper Stuyven is samen met Edward Theuns kopman bij Trek-Segafredo. Overige Belgen om in de gaten te houden zijn Sep Vanmarcke, Dylan Teuns en Jens Keukeleire.

Omloop Het Nieuwsblad praktisch
Wout Van Aert.   Foto:  ISOPIX

Maar ook heel wat buitenlandse toppers willen meteen knallen op Vlaamse bodem. Tom Pidcock heeft na zijn successen op de mountainbike en in het veld zijn vizier weer op de weg gericht en behoort, net als Van Aert, overal waar hij aan de start verschijnt tot de kanshebbers. Met Sonny Colbrelli en John Degenkolb ben je ook nooit klaar, om maar te zwijgen over Peter Sagan die zich bij zijn nieuwe ploeg Total Energies ongetwijfeld zal willen tonen.

Knaldrang bij het publiek

Het rijk der vrijheid lonkt ook voor de wielerfans. De organisatoren namen, net als in Kuurne-Brussel-Kuurne, de vlucht vooruit en schrapten ze die VIP-tenten aan de finish al een tijdje. Het blijft nog even afwachten hoeveel volk aan de start- en aankomstplaats mogen samentroepen en zo meer, maar supporteren langs de openbare weg lijkt deze keer wel weer mogelijk, zeker aangezien de Belgische wielerfans ondertussen reeds de discipline hebben aangeleerd om een mondmasker op te zetten als ze naar een koers gaan kijken en dicht op elkaar komen te staan. ‘Een min of meer normaal koersgebeuren moet eind februari al kunnen’, verkondigde viroloog Marc Van Ranst al eind vorige maand.

Wat alvast in ere wordt hersteld, is de startpresentatie in ’t Kuipke van Gent mét fans. Zowel bij de mannen als de vrouwen. Ook het startschot kunnen fans vanop de eerste rij mee beleven. De teamzone blijft omwille van covidmaatregelen wel nog afgesloten voor publiek.

‘We kijken er net als alle fans enorm naar uit om weer samen van de koers te kunnen genieten’, steekt Flanders Classics CEO Tomas Van Den Spiegel van wal. ‘Er zijn vanzelfsprekend nog steeds maatregelen van toepassing, maar het is al een hele stap vooruit dat we de supporters weer kunnen verwelkomen. ’t Kuipke openen voor iedereen, dat kan nog niet, maar wel weer voor een maximale capaciteit van 4.000 wielerfans. Wie graag de startpresentaties bijwoont, zal dus zijn/haar plekje moeten reserveren. We zullen een programma aanbieden vanaf 9.30 uur in de ochtend tot 13.25 uur, wanneer de vrouwen aan hun openingsklassieker beginnen.’

Een dag na de profs kan iedereen die wil zelf in het spoor van zijn of haar wielerhelden rijden in de Omloop Het Nieuwsblad Cyclo. Je kan kiezen uit 70 of 110 km, met start en finish in Ninove of 140 km met start in Gent en finish in Ninove, net als de profs!

Zo was het vorig jaar

Vorig jaar schreef Davide Ballerini een atypische Omloop Het Nieuwsblad op zijn naam. Pas op de Molenberg – 43 kilometer van de finish – opende Zdenek Stybar met Matteo Trentin de debatten en een kwieke Julian Alaphilippe toonde zich de bedrijvigste renner onderweg met ook een demarrage op de Berendries, maar de dertien hellingen konden niet verhinderen dat een ruim peloton van zestig renners om de zege mocht sprinten in Ninove. Gianni Moscon rondde de top van de Muur nog als eerste, maar geraakte niet verder dan de Bosberg. Zo dook een ongezien grote groep van zestig renners samen naar de meet in Ninove. Daar sprintte de Italiaan van Deceuninck-Quick-Step autoritair naar de zege. De Brit Jake Stewart was een verrassende tweede, vlak voor Sep Vanmarcke.

De laatste tien winnaars:
2021: Davide Ballerini
2020: Jasper Stuyven
2019: Zdenek Stybar
2018: Michael Valgren
2017: Greg Van Avermaet
2016: Greg Van Avermaet
2015: Ian Stannard
2014: Ian Stannard
2013: Luca Paolini
2012: Sep Vanmarcke