Thomas Vermaelen stopt met voetballen en wordt assistent van Roberto Martinez bij de Rode Duivels
Thomas Vermaelen stopt als speler.  Foto:  AFP

Vaarwel Thomas Vermaelen de speler, hallo Thomas Vermaelen de trainer. De 36-jarige verdediger zet een punt achter zijn voetbalcarrière, maar gaat meteen aan de slag als assistent bij de Rode Duivels.

Goed een maand geleden raakte bekend dat Vermaelen zijn contract bij het Japanse Vissel Kobe niet verlengde. De verdediger was per direct een vrije speler. Wie of wat hem bewoog om Japan te verlaten, is tot op de dag van vandaag niet duidelijk. Wilde Kobe niet met hem verder of zag hij het zo ver weg niet meer zitten? Het is van het EK geleden dat we Vermaelen nog in Europa zagen.

Vermaelen kreeg wel enkele aanbiedingen. Ja, ook uit België. Maar tot een akkoord kwam het niet. Er doken onlangs al berichten op dat Vermaelen overwoog te stoppen en die werden nu bevestigd. Hij ruilt het voetballersbestaan in voor dat van rol als assistent in de staf van Roberto Martinez. De bondscoach beschouwt Vermaelen als een van de beste leerlingen in de aparte trainerscursus die de Rode Duivels tijdens hun bijeenkomsten kregen.

‘Het is altijd moeilijk om die beslissing te nemen om te stoppen als speler, omdat ik toch een lange carrière heb gehad’, klinkt het bij Vermaelen. Het besluit om een punt achter zijn carrière als speler te zetten speelde al langer door zijn hoofd. ‘Zo’n beslissing neem je niet op één dag. Uiteindelijk heb ik de voorbije weken de definitieve knoop doorgehakt. Het is altijd moeilijk, maar ik denk dat het de juiste beslissing is. Ik heb naar mijn gevoel geluisterd en uiteindelijk komt deze uitdaging er nu bij. Misschien denken mensen dat het samenhangt, maar de beslissing om te stoppen als speler staat daar los van.’

Vermaelen zet met zijn nieuwe rol als T2 zijn eerste stappen in de trainerswereld. ‘Voor mij is dit iets helemaal nieuw, maar ik kijk ernaar uit om veel te leren van de staf van de nationale ploeg. Tegelijkertijd besef ik ook dat ik moet presteren.’

Martinez gaf in december nog uitleg over het project waarbij hij zo veel mogelijk Rode Duivels van de huidige generatie wil helpen om hun trainersdiploma te halen. ‘Neem nu de huidige situatie van Vermaelen die zijn contract heeft uitgedaan in Japan’, aldus Martinez. ‘Nu is hij aan het overwegen, als hij zou stoppen, om de volgende dag meteen als trainer te beginnen.’

Onze bondscoach was op zoek naar een of meerdere assistenten na het vertrek van Shaun Maloney naar Hibernian en het is ook geen zekerheid dat Thierry Henry, op dit moment de enige veldassistent, nog opduikt.