De hypergevoelige, maar peperdure James Webb-telescoop is dan toch de ruimte ingeslingerd, na een paar dagen uitstel. De telescoop moet ons dichter dan ooit bij het ontstaan van het heelal brengen.

De lancering van de James Webb-ruimtetelescoop stond oorspronkelijk gepland voor woensdag, werd dan opgeschoven naar vrijdag, maar is dan toch uiteindelijk vandaag om 13.20 uur Belgische tijd de ruimte ingeschoten vanaf de Europese lanceerbasis Kourou in Frans-Guyana, zo maakte de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie Nasa bekend. De lancering was live te volgen.

Alles verliep volgens plan, waardoor de telescoop na ongeveer 28 minuten succesvol kon worden ontkoppeld voor de draagraket. Daarna zal er ongeveer een maand nodig zijn om in de juiste baan rond de zon te komen.

Die paar dagen extra uitstel konden er overigens ook nog wel bij, want in de ruim twee decennia dat aan de missie is gewerkt, is die bijna synoniem geworden voor vertraging. ‘We nemen geen enkel risico met Webb’, zei Nasa-topman Thomas Zurbuchen vorige week tijdens een online persconferentie van de Europese ESA – de missie is een samenwerking tussen de Verenigde Staten, Europa en Canada. ‘We moeten absoluut zeker zijn dat alles goed werkt.’

Eenmaal de grootste en duurste ruimtetelescoop ooit zich helemaal heeft opengevouwen, komt zijn kenmerkende spiegel in honingraatvorm tevoorschijn. Tien jaar hebben astronomen en kosmologen om met de Webb naar het heelal te kijken.

Wat zal de Webb kunnen zien, waar bestaande telescopen zoals de Hubble blind of te bijziend voor zijn? Niets meer of minder dan de allereerste sterren en ­sterrenstelsels in het universum. Daarvan wordt vermoed dat ze enkele honderden miljoenen jaren na de oerknal werden gevormd. Al zijn ze natuurlijk allang opgebrand en verdwenen. Maar hun licht – het allereerste sterrenlicht – zwerft nog wel rond. Ook bij ons, al is het door de uitdijing van het universum inmiddels uitgerekt tot infraroodlicht.

De James Webb - genoemd naar de man die Nasa leidde in de jaren zestig - moet ook een grote rol spelen in de exploratie van planeten buiten ons zonnestelsel, exoplaneten waarvan er reeds bijna vijfduizend zijn ontdekt.

U wil onze betalende artikels lezen maar nog geen abonnement nemen? Meld u aan en proef gratis van  plus-artikels.

Lees gratis ›

Geen betaalgegevens nodig