Kyle Rittenhouse (18), die vorig jaar twee mensen doodde en een derde zwaar verwondde tijdens rassenrellen in Wisconsin, handelde volgens de jury uit zelf­verdediging. Het proces zette de focus opnieuw op wapenbezit en rassenhaat.

De twaalfkoppige jury had 26 uur nodig om tot een verdict te komen. Uiteindelijk volgde ze de redenering van de verdediging: Rittenhouse zou zelf meermaals aan­gevallen zijn en verdedigde zich uit vrees voor zijn leven.

Het openbaar ministerie had ­tijdens het proces een heel ander verhaal verteld. Zeker is dat Rittenhouse in augustus 2020 als zelf­verklaarde burgerwacht vanuit ­Illinois naar de naburige staat ­Wisconsin getrokken was om ‘de orde te bewaken en de politie te helpen met relschoppers’. In de stad Kenosha waren toen demonstraties aan de gang tegen racisme, naar aanleiding van politiegeweld waarbij de ­29-jarige Jacob Blake zwaargewond raakte. De zwarte man was zeven keer in de rug ­geschoten door een agent. Volgens de aan­klager daagde Rittenhouse de ­betogers voortdurend uit. Hij zou naar Wisconsin gereisd zijn om met zijn semiautomatisch wapen de betogers te belagen en neer te schieten.

• Waarom schoot een tiener twee Black Lives Matter-betogers dood?

Dat de juryleden meerdere ­dagen nodig hadden om tot een ­beslissing te komen, had onder ­andere te maken met een mogelijk cruciale video die moest uitmaken of Rittenhouse zijn geweer op de demonstranten richtte of niet. Door de lage resolutie ervan was echter moeilijk te zien hoe Rittenhouse zich opstelde. Zijn advocaten vonden dat de video niet als ­bewijs kon dienen en beweerden dat er beelden in hogere resolutie bestaan, die bewust achtergehouden werden in het nadeel van ­Rittenhouse.

Eerder in de rechtszaak viel ook rechter Bruce Schroeder (75) op. Volgens critici gaf hij de indruk dat hij aan de kant van de ­beklaagde stond. Zo stelde hij slechts één persoon van kleur aan in een jury met twaalf leden en acht plaatsvervangers. Bovendien vond de rechter het woord ‘slachtoffers’ een beladen term en pleitte hij ervoor die te vervangen door ‘overledenen’. Hij stond de verdediging wel toe om de betogers ‘relschoppers’ en ‘plunderaars’ te noemen. Volgens lokale verslaggevers hanteert Schroeder ­deze richtlijn al jaren, maar critici zagen het als een reden om te twijfelen aan zijn onafhankelijkheid.

Semiautomatisch oorlogswapen

Na het aanhoren van zijn vrijspraak barstte Rittenhouse in ­tranen uit. Buiten de rechtszaal klonk gejuich van aanhangers van de beklaagde. De gouverneur van Wisconsin had uit voorzorg vijfhonderd soldaten van de Nationale Garde gevraagd om zich klaar te houden in Kenosha. Het lijdt ­immers geen twijfel dat de vrijspraak tot hoogoplopende emoties zal leiden en zeer waarschijnlijk ook tot hevige protesten. Ook de discussie over wapenbezit zal opnieuw oplaaien. Rittenhouse was de avond van de feiten gewapend met een AR-15-geweer: een semiautomatisch oorlogswapen. In de VS zijn er meer dan negen miljoen van in omloop. Volgens de NRA is het daarmee het populairste geweer in Amerika.

Vorig jaar braken in de VS na de verstikking van George Floyd door politieagenten zware betogingen uit die in meerdere steden tot ­geweld leidden. De toenmalige president Donald Trump reageerde met harde hand en stuurde de zwaarbewapende National Guard op de betogers af. President Joe ­Biden zei in een eerste reactie dat hij de jury steunt. ‘Ik accepteer wat de jury heeft beslist. Het jury­systeem werkt, we moeten ons ­eraan houden.’

Beelden van het incident

Door de vele videobeelden van het incident (zie de video hieronder) werd er niet betwist dat de tiener had geschoten. Het proces focuste vooral op de vraag of Rittenhouse uit zelfverdediging handelde.

U wil onze betalende artikels lezen maar nog geen abonnement nemen? Meld u aan en proef gratis van  plus-artikels.

Lees gratis ›

Geen betaalgegevens nodig