De Amerikaanse Simone Biles heeft in de senaat een emotionele getuigenis gegeven naar aanleiding van een rapport van het Amerikaanse ministerie van Justitie. Dat concludeerde dat de FBI talrijke fouten maakte waardoor voormalige ploegarts Larry Nassar nog maanden verder kon gaan met het seksueel misbruiken van jonge topturnsters. Hij werd in 2018 veroordeeld tot een celstraf van 175 jaar.

Biles wees ook de Amerikaanse turnbond US Gymnastics en het nationaal olympisch en paralympisch comité op hun verantwoordelijkheid. ‘Ze hebben ons in de steek gelaten en men is ons een uitleg verschuldigd’, vertelde een geëmotioneerde Biles.

Luisterend oor was seksueel roofdier

‘Er is een duidelijk signaal nodig. Als je toestaat dat een roofdier kinderen kwaad doet, moeten er ernstige gevolgen zijn. Genoeg is genoeg.’ Volgens Biles wisten beide sportautoriteiten dat ze het slachtoffer was van aanranding lang voor zij wist dat zij lucht hadden van de zaak. Ze stelde zich de vraag wat een jong meisje waard was voor hen.

‘FBI had getuigenis vervalst’

Voormalig wereldkampioen op de sprong McKayla Maroney, die dertien was toen ze misbruikt werd, richtte haar woedde op het lokale FBI-bureau, dat van haar een erg gedetailleerde getuigenis had gekregen over het misbruik. ‘Niet alleen hebben ze er eerst niets mee gedaan, in een rapport 17 maanden later hebben ze mijn getuigenis vervalst. Meer dan een jaar hebben ze een kinderverkrachter gewoon zijn gang laten gaan.’

Voormalige atlete Maggie Nichols was de eerste die het gedrag van de arts bij de autoriteiten meldde, al in 2005. Het duurde tot 2018 voor hij werd veroordeeld. ‘Dat ook daarna nog zoveel meisjes en vrouwen geleden hebben, is een gedachte die me blijft achtervolgen.’

‘Je moet dankbaar zijn’

Toen het misbruik werd gemeld, dekten de turnbond en het nationaal olympisch comité de feiten toe. Eerdere getuigenissen spraken over zwijggeld dat ze verplicht moest aanvaarden, en een ‘een atmosfeer waarin roofdieren als Nassar en honderden andere coaches jonge meisjes konden aanvallen en waarin de slachtoffers monddood werden gemaakt.’ Ze moesten dankbaar zijn dat ze naar de arts mochten: ‘Er werd tegen hen gezegd dat ze het verschil niet zagen tussen een medische behandeling en seksueel misbruik.’

De 54-jarige Lawrence ‘Larry’ Nassar was een van de meest gerespecteerde sportartsen in de Verenigde Staten. Maar zodra zijn jonge patiëntes op zijn behandeltafel lagen, ontpopte hij zich tot een pedoseksueel roofdier. Wanneer de ouders van zijn patiëntes erbij waren, schermde hij het misbruik af door zich tussen ouder en patiënt te plaatsen. De gymnastes, bang, beschaamd, verward, bezorgd om hun carrière en getraind om te gehoorzamen en geen vragen te stellen, gaven vaak geen kik.

‘Tien jaar lang wangedrag, maar waar zijn de sancties?’

Biles en de drie andere turnsters die getuigden zijn verre van alleen. Maar liefst 156 jonge turnsters legden een getuigenis tegen hem af, maar het ware aantal slachtoffers zou dichter bij de 300 liggen. Het gaat om de grootste misbruikzaak ooit in de sport. De roep om een ‘gezonde’ cultuur in de topgymnastiek weerklonk ook in België, waar verschillende voormalige topturnsters getuigden over emotioneel en psychologisch misbruik.