Naast Thibaut Courtois, Romelu Lukaku, Jan Vertonghen en Thomas Meunier zijn ook Axel Witsel en Yannick Carrasco vanochtend niet mee op het vliegtuig richting Kazan gestapt. De Rode Duivels spelen daar woensdagavond tegen Wit-Rusland. ‘De spelers die in actie komen, zullen fris zijn’, vertelde Martinez dinsdag op een persconferentie.

‘Een derde wedstrijd in zeven dagen is lastig voor spelers die er al twee matchen hebben opzitten. Dat wisten we ook en daarom hebben we een uitgebreide kern. Woensdag staat er een fris team op het veld. Yari Verschaeren en Charles De Ketelaere hebben zich al aangesloten bij het team. Vier spelers speelden al twee wedstrijden: Toby Alderweireld, die fris is en waarschijnlijk wel gebruik kan maken van zijn speelminuten in het begin van het seizoen voor zijn nieuwe club. Ook Jason Denayer speelde al twee keer, maar zal morgen geen negentig minuten spelen, net als Eden Hazard en Hans Vanaken’, aldus Martinez.

Dinsdag maakte de Belgische bond bekend dat Thibaut Courtois, Axel Witsel en Yannick Carrasco niet naar Rusland zouden afreizen en zich opnieuw bij hun clubs zullen aansluiten. ‘Ze zijn niet aanwezig vanwege verschillende situaties’, legde Martinez uit. ‘Witsel komt terug na een lange blessure en heeft nog niet veel wedstrijden gespeeld. Hij heeft ook heel wat kilometers afgelegd tegen Estland en Tsjechië. Carrasco is een gelijkaardig geval. Courtois kan eventueel mee, maar had last aan zijn achillespees. Het was niet nodig om hem mee te nemen. Koen Casteels heeft zich al vaak getoond op training dus dit is een goede kans voor hem. Dit is zijn moment, hij is er klaar voor.’

Vertrouwen in jonge spelers

Met zoveel afwezigen zouden enkele jonge spelers wat speeltijd kunnen krijgen. ‘Dat zal afhangen van de training van vanavond, maar ik heb vertrouwen in hen. Ik denk dat ze er klaar voor zijn om het team te helpen. En als ze niet goed presteren, zal het een goede les voor hen zijn en helpen bij hun ontwikkeling. Ze zullen klaargestoomd zijn voor de volgende keer dat ze het veld opkomen’, aldus Martinez. ‘In 2020 hebben we met veel nieuwe spelers gewerkt zoals Zinho Vanheusden, Alexis Saelemaekers, Leandro Trossard, Hans Vanaken... Ze hadden dit soort wedstrijden nodig om klaar te geraken voor het team en vandaag zijn ze dat.’

De eerste wedstrijd tegen Wit-Rusland eindigde in een ruime 8-0 overwinning. ‘Maar het zal anders zijn’, waarschuwde Martinez. ‘Ze hebben een nieuwe bondscoach en enkele nieuwe spelers. Ze speelden ook goed tegen Tsjechië en Wales (twee keer verloren met 1-0 en 2-3, red.). Het zal een compleet ander team zijn. We zullen ons moeten aanpassen aan hun veranderingen ten opzichte van de vorige wedstrijd. We moeten proberen om een hoog tempo te halen en hun counters te blokkeren.’