Eerste Search and Rescue-heli in Bierset vertrokken
Foto: Katrijn Van Giel

De eerste Search and Rescue-heli van het leger kon vandaag in Bierset uitrukken. Een politiehelikopter kon gisteren ondanks lastige vliegomstandigheden vijf personen evacueren.

Vandaag is in Bierset de eerste NH90 SAR-helikopter (Search and Rescue) vertrokken. In tegenstelling tot wat eerder gemeld werd, kon Defensie gisteren geen evacuaties via de lucht doen, omdat dat te gevaarlijk was.

Voor de SAR-ploegen van Defensie was gisteren een erg frustrerende dag. Eén NH90 was al naar de luchthaven van Bierset gevlogen om zo dicht mogelijk bij het rampgebied te zijn. Maar voor de interventie in Namen werd echter de heli van Koksijde uitgestuurd, omdat de zichtbaarheid aan de kust vandaag perfect is en men hoopte op die manier toch in Namen te kunnen ingrijpen. Ter plekke bleek de situatie echter te gevaarlijk. Vandaag kon een eerste NH90 dan toch vertrekken.

Gisterenmiddag werd door het leger wel gecommuniceerd dat er twee evacuaties gedaan waren door de NH90 SAR-helikopter (Search and Rescue), maar dat was voorbarig. De reddingshelikopter was wel degelijk vertrokken vanuit de luchtmachtbasis in Koksijde, om in de gemeenten Pont-à-Lesse en Yves-Gomezée (allebei in de provincie Namen) mensen te ontzetten. Maar door de slechte zichtbaarheid moest het toestel onverrichter zake terugkeren.

Ook de helikopters van de federale politie stonden vandaag lang aan de grond, maar zij slaagden er uiteindelijk wel in om uit te vliegen. ‘We hebben vandaag vijf personen kunnen evacueren via onze heli’s. Die zijn drie keer opgestegen’, zegt woordvoerder Jonathan Pfund van de federale politie. ‘Ook voor hen was het moeilijk. De veiligheid van onze mensen is van groot belang. Maar zij hebben toch een paar keer kort kans gezien op te vertrekken.’ (Lees verder onder de kaart)

‘Zien amper iets’

‘Ze zien op dit moment amper iets. Een meter of vijf voor zich en onder zich is het niet veel beter’, zei Kurt Verwilligen van de persdienst van de Luchtcomponent gisteren. ‘Dan kan je simpelweg geen duiker in het water laten zakken aan een kabel van 80 meter.’ In gemeenten als Pepinster zaten mensen urenlang gevangen op daken van huizen, maar Defensie was beducht om ‘een ramp bovenop een ramp te creëren’ door een heli, zes bemanningsleden en de mensen die in nood zijn nog meer in gevaar te brengen.

Een actie van de brandweer in Pepinster, waarbij een reddingsboot kantelde en drie inwoners sindsdien vermist zijn, toonde aan hoe moeilijk het is om mensen te evacueren zonder zelf in de problemen te raken. ‘Onze NH90 hebben een goede radar, maar in onverkend terrein is dit bijzonder moeilijk. Hoogspanningslijnen zie je op de kaart, maar bouwkranen uiteraard niet’, zegt Verwilligen. Ook windstoten bemoeilijken het werk aanzienlijk. Personen naar de heli winchen zou door de wind allesbehalve vanzelfsprekend zijn.

Eén SAR-heli bleef stand-by in Bierset, die vandaag kon vertrekken. Daar staan ook toestellen van de politie en de Franse civiele bescherming.

Ook boten en vrachtwagens

Defensie heeft intussen wel boten ingezet om mensen naar veiligere oorden te brengen, vooral in de provincie Luik en in de gemeente Trooz. Voorts is de landcomponent van het leger sinds woensdag op veel plekken in de weer om bewoners in de door het noodweer getroffen gemeenten bij te staan. In de provincie Luik werden 11 ingezet en in de provincie Namen nog eens zes. Die voortuigen kunnen zonder problemen door één meter water rijden en helpen om mensen te evacueren, brandweerlieden ter plaatse te brengen of materialen te vervoeren. Het gaat dan in de eerste plaats om zandzakken, veldbedden en pompen.

Woensdagavond hielpen militairen met Unimogs om 133 scouts van Rochefort naar Han-sur-Lesse te evacueren. Ook vijftig andere mensen werden geëvacueerd. In de provincie Limburg vervoerde Defensie 22.000 zandzakken. En in het volledig ondergelopen Spa is de kazerne in gereedheid gebracht om mensen op te vangen en desnoods te laten overnachten.