Johan Sabbe tekent cassatieberoep aan tegen veroordeling
Foto: BAHNMULLER FRANK

Topmagistraat Johan Sabbe (61) heeft cassatieberoep aangetekend tegen zijn veroordeling wegens ongewenst gedrag op het werk en aanranding van de eerbaarheid van zijn vrouwelijke chauffeur. ‘Mijn cliënt blijft erbij dat hij onschuldig is’, zegt zijn nieuwe advocaat Joris Van Cauter.

Johan Sabbe, de Oost-Vlaamse procureur des Konings die twee weken geleden veroordeeld werd tot vier maanden cel met uitstel voor aanranding van de eerbaarheid van zijn vrouwelijke chauffeur en ongewenst seksueel gedrag op het werk, heeft cassatieberoep aangetekend tegen het arrest van het Gentse hof van beroep. De topmagistraat blijft voorlopig geschorst.

‘Aantrekkingsspel tussen volwassenen’

Sabbe werd eind juni 2020 op non-actief gezet nadat er een onderzoek tegen hem was gestart. Vanessa Cantaert, die als chauffeur voor de magistraat had gewerkt, beschuldigde hem van ongewenst seksueel gedrag op het werk. Sabbe ontkende dat hij zijn vrouwelijke chauffeur had betast in het kruis en aan de borsten, en kaderde het sturen van expliciete berichten en een foto in zijn onderbroek in een aantrekkingsspel tussen twee volwassenen.

• ‘Het belangrijkste is dat de rechtbank mij geloofd heeft’

Het hof twijfelde niet aan de verklaringen van de chauffeur en achtte zowel de aanranding van de eerbaarheid als het ongewenst seksueel gedrag op het werk bewezen. ‘Als magistraat en zeker als procureur des Konings had de beklaagde een voorbeeldfunctie en had hij de laatste moeten zijn om zich schuldig te maken aan dergelijk strafbaar gedrag’, aldus het arrest.

Nieuwe advocaat Joris Van Cauter: ‘Verkeerde interpretatie’

Sabbe tekende op de valreep nog cassatieberoep aan tegen die beslissing. Dat bevestigde zijn nieuwe advocaat Joris Van Cauter aan De Standaard. ‘Mijn cliënt heeft van in het begin tot op vandaag zijn onschuld volgehouden’, zegt Van Cauter. ‘De veroordeling is terug te brengen op een verkeerde lezing van een dossier en een verkeerde interpretatie van een verhouding tussen twee mensen. Het is ook een dossier dat tot stand is gekomen na een onderzoek waar erg veel vragen bij te stellen zijn.’

• Vrouwelijke chauffeur richt zich tot topmagistraat Johan Sabbe: ‘Ik moest de aanranding ondergaan’

Het Hof van Cassatie, het hoogste rechtscollege in België, oordeelt alleen over de wettigheid van de rechterlijke beslissingen en spreekt zich dus niet uit over de inhoud van de zaak. ‘Dit is het enige rechtsmiddel dat we kunnen aanwenden’, zegt Van Cauter. ‘Het is eigenlijk een omweg die ik moet nemen om de zaak een tweede keer te kunnen laten beoordelen door het hof van beroep in Antwerpen of Brussel.’

Sabbe blijft geschorst

De advocaat heeft nu twee maanden de tijd om zijn argumenten te ontwikkelen, waarna het Hof van Cassatie zich zal uitspreken. Sabbe blijft voorlopig uit zijn ambt geschorst door een ordemaatregel door de Gentse procureur-generaal Erwin Dernicourt. Pas na de beslissing van het Hof van Cassatie zal duidelijk worden of Sabbe, zoals hij hoopte, kan terugkeren naar zijn functie.

• Van Quickenborne wil veroordeelde Sabbe weg als procureur

De tuchtrechtbank had in oktober vorig jaar Sabbe al zes maanden schorsing opgelegd, waarvan drie met uitstel. Die straf is uitgeboet en volgens de verdediging van Sabbe kan er geen nieuwe tuchtzaak geopend worden. Het hof van beroep ontzette hem niet uit zijn ambt, wat zou betekenen dat hij zijn functie in theorie opnieuw zou kunnen opnemen. Daar kwam kritiek op van minister van Justitie Vincent Van Quickenborne (Open VLD). Die liet weten dat er aan een ‘oplossing’ gewerkt werd voor Sabbe.