751 anonieme graven gevonden bij voormalig Canadees internaat
Een herdenkingsplaats in Kamloops, waar de resten van 215 kinderen gevonden werden op het grondgebied van een voormalig internaat Foto: AFP

Een inheemse groepering in Canada heeft 751 anonieme graven ontdekt in de buurt van een voormalig internaat in de Canadese regio Saskatchewan. Het zou gaan om de ‘meest significante vondst tot nu toe’.

De ontdekking van de graven kwam er nadat de inheemse groepering Cowessess met radaronderzoek op zoek ging op de site van de Marieval Indian Residential School. Volgens Cowesses is het de meest betekenisvolle vondst in Canada tot nu toe. ‘We vragen geen medelijden, maar begrip’, zei het hoofd van de groepering, Cadmus Delorme.

Het gesloten internaat ligt op ruim 24 kilometer afstand van de plaats Broadview. Volgens lokale media opende het de deuren in 1899 en sloot het in 1997. Canada telde in de vorige eeuw veel onderwijsinstellingen waar inwonende kinderen soms met harde hand werden opgevoed.

Enkele weken geleden werden er bij een internaat in Kamloops, waar inheemse kinderen tussen 1890 en 1969 werden ondergebracht, stoffelijke resten ontdekt van 215 kinderen. De jongste slachtoffertjes waren nog maar drie jaar.

Die vondst schokte de Canadezen, die hoopten op verontschuldigingen van paus Franciscus voor het misbruik op de internaten die door de kerk werden gerund. Excuses kwamen er niet, al heeft de paus wel zijn afschuw uitgesproken. De Canadese overheid had zich in 2008 al verontschuldigd.

De katholieke kerk bestuurde veel van de internaten die tot het eind van de 20ste eeuw in Canada bestonden en waar inheemse kinderen onder dwang naartoe werden gestuurd. Ze waren bedoeld om kinderen van plaatselijke bevolkingsgroepen te assimileren in de witte maatschappij.

Tussen 1850 en 1970 waren er in totaal 130 van dergelijke instellingen, verspreid over het land, en werden ongeveer 150.000 inheemse kinderen er gedwongen ondergebracht met als doel hen te ‘beschaven’ en ‘het indiaanse probleem’ van Canada op te lossen. Een nationale onderzoekscommissie noemde het systeem in 2015 ‘culturele genocide’.

751 anonieme graven gevonden bij voormalig Canadees internaat

‘Ze lieten ons geloven dat we geen ziel hadden’, verklaarde Florence Sparvier, die in haar jeugd op zo’n kostschool verbleef, op een persconferentie donderdag. ‘Ze haalden ons neer als volk, zodat we leerden om niet te houden van wie we waren.’