Witsel mikt op achtste finales: ‘Dan hoop ik negentig minuten aan te kunnen’
Foto: isopix

Axel Witsel vierde donderdagavond in het Parkenstadion een opmerkelijke rentree in het duel tegen Denemarken. Op het uur mocht Witsel op de zes Leander Dendoncker komen vervangen en zo voltrok het mirakel zich helemaal, amper vijfenhalve maand nadat hij uitviel met een scheur in de achillespees en zijn EK-droom voorbij leek.

‘Het is nooit makkelijk om in te vallen en al zeker niet na een afwezigheid van meer dan vijf maanden’, vertelde een duidelijk opgeluchte Witsel vrijdag in Tubeke. ‘Ik voelde me goed, raakte meteen de bal en zat onmiddellijk in de wedstrijd. Het ritme was wel nog een probleem, maar dat is ook maar normaal na bijna een halfjaar. Finaal was het allemaal positief. Het deed deugd om op het veld te staan.’

Bondscoach Roberto Martinez liet vrijdag weten dat Witsel maandag meteen in de basis start tegen Finland, net als Eden Hazard, Kevin De Bruyne en Thomas Vermaelen. ‘Ik heb dan ook minuten nodig. Tegen Finland hoop ik dan ook voldoende minuten te kunnen spelen om volledig fit te geraken voor de achtste finales. In die tweede ronde hoop ik er te staan, dan hoop ik een volledige wedstrijd aan te kunnen’, aldus Witsel.

Geen stappen overslaan

Ook bij zijn club Borussia Dortmund juichen ze de rentree van Witsel toe. ‘Ceo Hans-Joachim Watzke heb ik al gehoord, om me te feliciteren, net als de mensen van de technische staf. Ze hadden me vooraf al laten weten dat ze hoopten dat ik het EK zou halen en dat is ook gelukt. Op medisch vlak zijn we in België top, meteen een van de redenen waarom ik in samenspraak met de club beslist heb mijn operatie hier te laten doen en later ook mijn revalidatie. Ik had vooraf geen doel gesteld, maar ergens zit dat EK wel in je hoofd. Je moet dat dag per dag bekijken, want het was wel een zware blessure. Gelukkig bleef ik tijdens de revalidatie van tegenslagen bespaard. Vervolgens begon eind mei, begin juni dat EK wel in mijn hoofd te spelen. Toen ik hier kwam en begon te trainen, wist ik echt wel dat het mogelijk was.’

Onder meer de bondscoach, kine Lieven Maesschalck en bondsarts Geert Declercq lieten zich eerder al lovend uit over Witsel en de manier waarop hij de revalidatie heeft aangepakt. ‘Mentaal was dat niet altijd even makkelijk: je moet het vijf maanden volhouden en elke dag naar Antwerpen gaan om te werken. Ik ben er wel altijd in blijven geloven. Te snel mag je ook niet gaan, want je mag geen stappen overslaan.’