Chinese raket ongecontroleerd op weg naar de aarde
Foto: AP

Een Chinese raket zal rond 9 mei ongecontroleerd terugkeren naar de aarde. Niemand weet waar de brokstukken zullen terechtkomen. Hoogstwaarschijnlijk is dat in de oceaan, maar het kan ook in bewoond gebied zijn.

De Chinezen bouwen aan een eigen ruimtestation en dat zal de rest van de wereld geweten hebben. Om de modules van het ruimtestation in een baan rond de aarde te krijgen, gebruikt China een 20 ton zware raket. Die ‘Lange Mars 5B’ is vorige week mee de ruimte in geschoten (zie video hieronder) en bevindt zich nu ook in een oncontroleerbare baan rond de aarde. In de komende dagen zal die raket terugkeren naar de aarde, meldt de gespecialiseerde website Spacenews. Volgens de Amerikaanse organisatie The Aerospace Corporation zal dat waarschijnlijk tussen 8 en 10 mei gebeuren.

Het is uiteraard niet zo dat de raket in haar geheel de aarde zal bereiken. ‘Er zijn brokstukken die de tocht door de dampkring overleven’, zegt Koen Geukens, educatief medewerker aan Volkssterrenwacht Urania. ‘Denk aan stukken van de motor die tegen de hitte bestand zijn of aan heliumtanks gemaakt van titanium.’

Het is vandaag onmogelijk precies te voorspellen waar de brokstukken zullen terechtkomen. Uit de huidige baan van de raket valt wel af te leiden dat dit tussen 41 graden noorderbreedte en 41 graden zuiderbreedte zal zijn. Die zone strekt zich uit van Madrid en New York tot het zuiden van Chili. België ligt noordelijker, en bevindt zich niet in de gevarenzone.

De kans is groot dat brokstukken in de oceaan belanden. ‘In het verleden heeft een ongecontroleerde terugkeer nog nooit tot een ramp geleid’, zegt Geukens. ‘Maar het zal maar gebeuren dat een brokstuk op een appartementsgebouw in New York valt, waardoor er vermijdbare doden vallen.’

Het is niet de eerste keer dat een Chinese raket heibel veroorzaakt. Vorig jaar in mei keerde eenzelfde raket ongecontroleerd terug. Toen werd een brok van 12 meter lang teruggevonden in Ivoorkust. Het Amerikaanse Nasa haalde toen hard uit. ‘Dit had extreem gevaarlijk kunnen zijn’, zei de toenmalige topman. Ook Jonathan McDowell van het Center for Astrophysics gebruikt vandaag die woorden. ‘Met de huidige standaard is een ongecontroleerde terugkeer onaanvaardbaar’, zei hij aan Spacenews.

Het is mogelijk om het risico te beperken, stelt Geukens. Bijvoorbeeld door de raket eerder al af te stoten. Of door de baan van de raket bij te sturen. ‘Dat verwijt men de Chinezen: dat ze niet de moeite doen om de raket gecontroleerd terug te sturen.’

Vorige week donderdag lanceerde Peking het eerste