De helikopter Ingenuity heeft een eerste vlucht uitgevoerd op Mars, de eerste vlucht boven het oppervlak van een andere planeet dan de aarde. Dat heeft de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie Nasa bekendgemaakt.

‘De hoogtegegevens bevestigen dat Ingenuity de eerste vlucht van een gemotoriseerd toestel op een andere planeet heeft uitgevoerd’, aldus het Jet Propulsion Laboratory van de Nasa. Dat is het labo dat de robotmissies beheert.

De helikopter weegt zowat 1,8 kilogram en lijkt een drone. Het toestel is eind juli gelanceerd in het ruim van de Marsrover Perseverance. De rover is op 18 februari succesvol in de Jezerokrater geland na een reis van ongeveer 480 miljoen kilometer.

Nieuwe software

Het toestel steeg op, zweefde even op 3 meter hoogte en landde vervolgens weer op het oppervlak van de planeet. De Perseverance maakte een korte opname van de vlucht. Ingenuity zelf stuurde een zwartwitfoto door waarop de schaduw van het toestel te zien is op het Marsoppervlak.

De eerste vlucht stond eigenlijk op 11 april gepland, maar moest worden uitgesteld vanwege de ontdekking van een technisch probleem bij een laatste test. De vluchtleiding moest op afstand nieuwe software aan boord installeren, nadat die eerst op aarde was getest.

Gebroeders Wright

De lage luchtdruk op het oppervlak van Mars is te vergelijken met de druk op 30 kilometer hoogte op aarde. Zo hoog kunnen aardse helikopters niet vliegen. Ook de batterijen opladen is moeilijk, Mars krijgt overdag ongeveer de helft van de zonne-energie op aarde. ‘s Nachts worden de onderdelen aan boord blootgesteld aan temperaturen tot 90 graden onder nul. Als de technologie op Mars blijkt te werken, kunnen helikopters helpen om een buitenaardse bestemming veel sneller te verkennen.

Als eerbetoon aan de gebroeders Wright, die bekend zijn om de eerste gemotoriseerd vlucht op aarde, zal de vlucht op Mars naar hen genoemd worden: The Wright Brothers Field. ‘Als erkenning voor de vindingrijkheid en innovatie die de ontdekkingsreizen blijven voortstuwen’, schrijft Thomas Zurbuchen van Nasa op Twitter.