Minihelikopter Ingenuity staat op Marsoppervlak
Foto: EPA-EFE

De minihelikopter Ingenuity staat momenteel op het oppervlak van Mars. De helikopter is 10 centimeter omlaag gedropt van de robotjeep Perseverance, waarmee de helikopter naar de Rode Planeet is gereisd. Dat heeft het labo van het Amerikaanse ruimtevaartbureau NASA, dat het programma beheert, bekendgemaakt op Twitter.

De helikopter zal de eerste gemotoriseerde vlucht over een ander hemellichaam dan de aarde maken. De Ingenuity weegt zowat 1,8 kilogram en lijkt op een drone. Het programma kost 85 miljoen dollar.

‘Landing Marshelikopter bevestigd! De 293 miljoen mijl (471 miljoen kilometer) reis binnen NASA Perseverance eindigde met de laatste drop van 4 inch (10 centimeter) van de buik van de rover tot het oppervlak van Mars vandaag. Volgende mijlpaal? De nacht overleven’, aldus het ‘NASA Jet Propulsion Laboratory’, het labo dat de robotmissies beheert. Aan de tweet hangt ook een foto genomen vanuit het standpunt van de Perseverance, waarop de helikopter op het Marsoppervlak te zien is.

• Podcast | De race naar Mars is nu echt begonnen

Op eerdere foto’s is te zien hoe de helikopter nog vasthing onderaan de robot. Het toestel werd pas losgelaten eens het volledig was opgeladen. Na de landing moet Ingenuity de binnenzijde verwarmen met de eigen batterij, zodat belangrijke componenten beschermd blijven tegen de extreme koude. Het tuig moet de nachtelijke oppervlaktetemperaturen (-90 graden Celsius) immers zelfstandig overleven, aldus het labo.

Na de landing rijdt de robotjeep weg van de helikopter, waarna de Ingenuity een zonnepaneel kan ontplooien, zei Bob Balaram, hoofdingenieur van het Mars Helicopter Project, in een blogpost. ‘Het Ingenuity-team zal angstvallig wachten op nieuws van de helikopter’, aldus nog Balaram. ‘Heeft het de nacht overleefd? Werkt het zonnepaneel zoals verwacht? Het team zal de temperaturen en de performantie van de batterij controleren de komende dagen. Als alles goed blijkt, komen de volgende stappen: het losmaken van de wieken en het testen van alle motoren en sensoren.’

• Interview | ‘Mensen naar Mars brengen blijft het ultieme doel’

Eerder had de NASA al bekendgemaakt dat het tuig ten vroegste op 11 april een eerste testvlucht zal maken. De eerste vlucht moet eenvoudig worden: de Ingenuity stijgt verticaal op tot een hoogte van drie meter, blijft daar dertig seconden stationair hangen, maakt een rotatie rond zichzelf, en daalt dan af naar het Marsoppervlak.

De Perseverance is op 18 februari succesvol in de Jezerokrater geland.