Sihame El Kaouakibi bevindt zich al een tijdje in het oog van de storm, naar aanleiding van vermeende mal­versaties bij haar project Let’s Go Urban (LGU). Ze besloot toelichting te geven over de cijfers achter de heisa.

‘Er is op geen enkel moment persoonlijke verrijking geweest, en er is geen sprake van onrechtmatig gebruik van overheidsmiddelen’, zei El Kaouakibi. ‘Daar wil ik mee beginnen.’

‘Ik heb tijd nodig gehad om alles op een rijtje te zetten, om de puzzelstukjes in elkaar te leggen en om rechtop te krabbelen, want ik ben omvergewaaid door in het middelpunt van de storm terecht te komen’, zei El Kaouakibi. ‘Dat is de realiteit, maar ik heb beloofd om de puntjes op de i te zetten, en dat kon ik niet alleen. Ik had experten nodig, en die hebben zich verdiept in de rapporten van Let’s go urban.’

‘Ik heb Let’s go urban tien jaar geleden opgericht vanuit idealisme, en die vzw heeft bruggen gebouwd tussen de meest kansarme en meest kansrijke jongeren, vanuit alle lagen van de maatschappij’, legde El Kaouakibi uit. ‘Maar ik heb de groeipijnen absoluut onderschat, ik heb heel veel hooi op mijn vork genomen. Daarom heb ik besloten om me te laten ondersteunen door experten.’

Ze gaf toe dat er dingen zijn fout gegaan. ‘We zijn op onaangename zaken gebotst, en we gaan kijken wie de verantwoordelijkheid draagt. Het is alleen jammer dat duizenden jongeren de dupe worden van iets wat ver boven hun hoofden speelt.’

‘Geen persoonlijke verrijking en in overeenstemming met de wet’

Het expertenrapport, in opdracht van El Kaouakibi, werd opgemaakt door Johan Vande Lanotte die als advocaat voor Van Steenbrugge Advocaten optreedt, Sonny Luypaert, directeur Triple S-Consulting en voorzitter ACFE, en Abdellatif El Boudaati, executive director Figurad Bedrijfsrevisoren. Dat rapport moet duidelijkheid scheppen over de bestedingen van LGU, en pleit El Kaouakibi naar eigen zeggen vrij.

Uit het rapport zou blijken dat er geen sprake was van persoonlijke verrijking of onrechtmatige afwending van overheidsmiddelen, en dat de structuur waarmee El Kaouakibi werkte legaal is. ‘Aandachtspunten zijn het slordige financiële beheer en het gebrek aan transparantie binnen LGU’, staat in een persbericht. ‘Dat is de collectieve verantwoordelijkheid van de Raad van bestuur, de werknemers, de boekhouders, en van iedereen afzonderlijk.’

‘Er is geen enkel element dat erop wijst dat El Kaouakibi aan persoonlijke verrijking heeft gedaan’, zei Vande Lanotte tijdens de persconferentie. ‘De wet op overheidsopdrachten is hier gerespecteerd.’

‘De organisatie is niet volledig meegegroeid met de groei van LGU, daardoor was er een slordige financiële boekhouding’, besloot Vande Lanotte.

‘Knock-out’

El Kaouakibi ging ook in op de heisa die ontstond rond haar persoon naar aanleiding van de 50.000 euro die ze van Open VLD mocht aanrekenen voor haar verkiezingscampagne. ‘Ik ben in de politiek gestapt omdat ik dingen wou veranderen voor mensen die vandaag niet vertegenwoordigd worden’, zei El Kaouakibi. ‘De manier waarop mensen worden bereikt via klassieke campagnes, is niet de manier waarop ik aan de slag wilde gaan, en dat heb ik ook zo afgesproken met de partij.’ Daarom huurde El Kaouakibi iemand freelance in om haar campagneleider te worden. ‘We hebben alles altijd aangegeven zoals het hoort.’

‘Mijn campagne is apart gevoerd, nadien heeft Open VLD zelf gevraagd aan Wanna catch (een van de bedrijven van El Kaouakibi, red.) om te helpen bij de verkiezingscampagne van een aantal kopstukken. Dat stond volledig los van mijn campagne, en ik was daar niet bij betrokken. Ik had het veel te druk met mijn eigen campagne.’

‘LGU is mijn levenswerk, en het is nog niet klaar om op eigen benen te staan’, zei El Kaouakibi . ‘Ik ben hoopvol omdat veel nieuwe mensen zich kandidaat hebben gesteld om te zetelen in een nieuwe Raad van Bestuur, om te bouwen aan een nieuwe organisatie.’

‘Ik ben knock-out geslagen, ik lag op de grond, maar het is geen schande om te vallen. Het is perfect mogelijk om terug rechtop te krabbelen, en dat zal ik doen, met overtuiging’, besloot El Kaouakibi. ‘We blijven doorvechten, hopen en dromen.’