Arabische Marsverkenner Hoop in een baan rond de rode planeet gekomen
De verkenner vertrok op 20 juli 2020 Foto: AFP

De Arabische Marssonde al-Amal (‘Hoop’) is dinsdag in een preliminaire baan rond de rode planeet gekomen, zo was rechtstreeks op het internet te volgen.

Gelanceerd in juli met een Japanse draagraket, gingen om 16.30 uur Belgische tijd zes stuuraketjes aan om de snelheid van het onbemande ruimtetuig van 121.000 km per uur naar zowat 18.000 km/u te verminderen. Zo kreeg de zwaartekracht van onze buurplaneet greep op de sonde van de Verenigde Arabische Emiraten, zodat ze in een preliminaire baan rondom Mars kwam.

De ontbranding duurde 27 minuten, maar het was nog meer dan elf minuten nagelbijten eer er bevestiging van het succesvolle manoeuvre kwam.

De Emiraten zijn nog maar de vijfde ‘natie’ die in het huzarenstukje slaagt. De voorgangers waren de VS, de Sovjet-Unie, het Europese Ruimtevaartbureau ESA en India. Zowat de helft van alle Marsmissies is mislukt.

Weer op Mars in kaart brengen

De verkenner moet twee jaar lang het weer op Mars in kaart brengen. Bovendien moet het inzicht geven in waarom waterstof en zuurstof verdwijnen uit de dunne dampkring van Mars. Die gassen vliegen de ruimte in, waardoor Mars geen kans heeft op leven zoals op aarde. Maar de missie is vooral bedoeld om de Emiraten op de kaart te zetten, in het jaar waarin het land zijn vijftigste verjaardag viert. Het land ziet wetenschap en technologie als een inkomstenbron voor de toekomst, wanneer olie op zal zijn. De Verenigde Arabische Emiraten hebben sinds 2014 een eigen ruimtevaartbureau en in 2019 ging voor het eerst een inwoner van het land naar de ruimte.

De Chinese Marsverkener Tianwen-1 moet woensdag een soortgelijk manoeuvre uitvoeren. Het tuig zal nog twee tot drie maanden rondjes draaien vooraleer de riskante afdaling naar het Marsoppervlak in te zetten. China wil sporen van leven vinden en het oppervlak en de bodem van Mars in kaart brengen.

Op 18 februari moet de Amerikaanse Perseverance landen op Mars. Verborgen in het laadruim van de robotjeep zit de eerste buitenaardse helikopter, de Ingenuity. Als die technologie werkt, kunnen helikopters helpen om buitenaardse bestemmingen veel sneller te verkennen.

Correctie 2 februari. Al-Amal heeft geen robotjeep bij.