De Gentse burgemeester Mathias De Clercq (Open VLD) legt de Overpoort een maximumcapaciteit op om de veiligheid te garanderen. Maandagavond werd de uitgaansbuurt overspoeld door studenten die geen rekening hielden met de coronamaatregelen.

‘We gaan een maximumcapaciteit bepalen voor de Overpoortstraat en niet meer volk toelaten dan er capaciteit is op de terrassen en in de cafés’, zegt De Clercq na overleg met de politie en de café-uitbaters. ‘Vol is vol.’

Bij te grote drukte zal de straat fysiek worden afgesloten en wordt niemand meer toegelaten. ‘Het zijn moeilijke tijden voor iedereen’, zegt De Clercq. ‘Iedereen moet inspanningen doen, ook studenten.’ De burgemeester roept de uitbaters ook op om hun verantwoordelijkheid te nemen.

Studenten die de regels met voeten treden, krijgen een boete. ‘Er is veel mogelijk in onze stad, maar dan moeten de maatregelen wel gerespecteerd worden. Dit is echt niet voor herhaling vatbaar.’

De burgemeester dreigt ook met een mogelijke sluiting: ‘Als het echt niet gaat, zal ik niet aarzelen om de Overpoort te sluiten.’

Veel volk

De start van het academiejaar lokte heel wat studenten naar de Overpoortstraat. Voor het eerst had de stad terrassen toegelaten in de bekende uitgaansbuurt, om de social distancing te garanderen. Maar door de grote drukte liep het mis.

Het duurde niet lang voordat er in de straat zelf drinkende jongeren stonden. Het was minder druk dan andere jaren, maar coronaproof was het zeker niet. Niet iedereen droeg bijvoorbeeld een mondmasker. De jongeren gingen op mekaar gepakt rond de tafeltjes zitten en bestelden bier zonder rekening te houden met afstandsregels. De politie heeft jongeren aangesproken die hun mondmasker niet droegen of te dicht bij elkaar stonden.

Om 22.30 uur greep de burgemeester in en sloot de politie de straat af voor bijkomende studenten. Er is ook bij elk café langs geweest om een ‘last call’ te vragen om 0.30 uur. ‘Dat is goed opgevolgd. Iets na 1 uur is de straat leeggelopen’, klinkt het.

Verantwoordelijkheid

In een eerste reactie riep De Clercq de studenten op om hun verantwoordelijkheid te nemen. ‘Het was gisterenavond niet oké in de Overpoortstraat. Het was druk, niet alle studenten volgden de richtlijnen op.’

Na beelden van de Overpoort te hebben gezien, riep ook Rik Van de Walle, de rector van de Universiteit Gent, studenten op Twitter op om het ‘veel veiliger’ te houden. ‘Beste studenten, ik beken: ik weet niet goed hoe ik jullie best aanspreek. Moet ik ontgoocheling uiten? Angst? Kwaadheid? Bezorgdheid? Verdriet? Ik weet het niet. Laat mij dus maar gewoon vragen wat ik te vragen heb. Ik wil het zelfs smeken, als dat helpt: hou het alsjeblieft veel veiliger dan op deze beelden te zien is. Doe dat voor jezelf, voor elkaar en voor de velen die het allerbeste met jullie voor hebben. Wij willen niet dat jullie of jullie naasten iets overkomt. Alsjeblieft.’

Café-uitbater Tim Joiris zei dat de cafés hun uiterste best hebben gedaan om de situatie te handhaven. ‘Maar vergeet niet dat dit heel moeilijk is. Eén student die zich niet aan de regels houdt, kan voor veel erger zorgen.’

Een sluiting ziet hij niet zitten. ‘Zo verleg je de studenten gewoon en weet je niet meer waar ze zitten. Hier kunnen we proberen het beheersbaar te houden.’