Na 63 dagen in het internationale ruimtestation ISS te hebben doorgebracht, zijn de Amerikaanse astronauten Bob Behnken en Doug Hurley op weg naar huis. Zo komt straks een einde aan de eerste bemande ruimtevlucht van een privébedrijf.

De Crew Dragon - een capsule van SpaceX, het ruimtevaartbedrijf van Elon Musk - werd zaterdagnacht ontkoppeld van het ISS, met aan boord de twee Nasa-astronauten Bob Behnken en Doug Hurley. De capsule zal zondagavond rond 20.50 uur onze tijd neerkomen in de Golf van Mexico, voor de kust van Pensacola, Florida, zo laat Nasa weten. Zo blijven ze uit de buurt van orkaan Isaias, die momenteel de oostkust van Florida teistert.

‘Het waren twee fantastische maanden, en we appreciëren alles wat jullie gedaan hebben om de Dragon te helpen bij haar maidenvlucht’, zei Hurley aan de achterblijvende crew in het ISS, toen de capsule werd ontkoppeld ter voorbereiding van de 21 uur durende terugreis naar aarde.

De Crew Dragon werd eind mei boven op een Falcon 9-raket naar de ruimte gelanceerd vanop Cape Canaveral. Het was de eerste keer in negen jaar dat de Nasa nog eens Amerikaanse astronauten de lucht instuurde vanop Amerikaanse bodem.

Als de capsule zonder problemen terugkomt naar aarde is dat een belangrijke mijlpaal voor het commerciële ruimtevaartbedrijf SpaceX, dat dan heeft bewezen dat het astronauten veilig naar de ruimte kan brengen én terugbrengen. ‘De lancering was het moeilijkste gedeelte, maar het belangrijkste gedeelte is ons thuisbrengen’, zei Behnken bij de afscheidsceremonie in het ISS.

Bemande SpaceX-capsule maakt zondagavond ‘splashdown’ op aarde
De ontkoppeling van de capsule. Foto: AP