Vanop de ruimtehaven Cape Canaveral in Florida is donderdag een Atlas-draagraket gelanceerd die de onbemande Amerikaanse Marsverkenner ‘Perseverance’ naar de Rode Planeet moet vliegen. De lancering was een succes.

Om 13.50 uur Belgische tijd, precies zoals gepland, vertrok een krachtige, met een Centaur-trap aangevulde, Atlas-V-draagraket van lanceerbedrijf United Launch Alliance (ULA). Zowat vijftig tot zestig minuten later moet de Perseverance vrijkomen, de jongste Marsrobot van het Amerikaanse ruimtevaartbureau NASA. De landing in de Jezerokrater, miljarden jaren geleden vermoedelijk een meer, is voor 18 februari voorzien.

Aan boord van de rover is een bijzonder toestel: Ingenuity. Dat is de eerste helikopter die zal rondvliegen op de rode planeet. Bekijk het in de video hieronder.

De zeswielige Perseverance moet in het bijzonder zoeken naar sporen van vroeger microbiologisch leven. Bovendien moet de robotjeep het klimaat en de geologie van onze buurplaneet onderzoeken, door het nemen van stalen van stenen en stof.

Een boor moet tientallen bodemmonsters verzamelen in buisjes. Die worden achtergelaten op het oppervlak. In 2028 moet een Europese verkenner dan aankomen om de buisjes van de Perseverance te verzamelen. Die verzamelaar moet vervolgens opstijgen en in een baan rond Mars komen. Daar moet hij de monsters overdragen aan een andere Europees ruimteschip, dat in 2031 met het Marsmateriaal moet aankomen op Aarde. Wetenschappers kunnen dan in laboratoria verder onderzoek doen.

De missie moet tevens toelaten nieuwe technologie voor toekomstige onbemande en bemande missies naar Mars te testen.

Vinciane Debaillie, een wetenschapster van de ULB, is een van de vijf vorsers die het Europese Ruimtevaartbureau ESA heeft aangesteld om mee te werken met de 2,7 miljard dollar kostende Amerikaanse Marsmissie. Haar werk bestaat onder meer uit de besturing van de Perseverance, het documenteren van waarnemingen en het behandelen van gegevens. Ze maakt ook deel uit van het wetenschappelijk comité.

De jeep draagt een plakkaat mee dat hulde brengt aan de hulpdiensten en de gezondheidswerkers die met de coronapandemie te maken hebben gekregen, zegt de NASA.

In de voorbije weken hebben ook de Verenigde Arabische Emiraten en China een Marsverkenner gelanceerd.

Ruwweg de helft tot zestig procent van alle landingspogingen op Mars is mislukt. De vorige Amerikaanse Marsverkenner die veilig neerstreek, was Curiosity, ongeveer acht jaar geleden.