Vaticaan 'verwelkomt' vrijspraak Australische kardinaal Pell
George Pell: vrijgesproken van kindermisbruik Foto: AFP

Het Australische Hooggerechtshof heeft de wegens kindermisbruik veroordeelde kardinaal George Pell verrassend vrijgesproken. Paus Franciscus heeft verklaard te bidden voor de mensen die onterecht veroordeeld werden, terwijl het Vaticaan laat weten de vrijspraak van Pell te 'verwelkomen'.

De 78-jarige Pell werd in maart vorig jaar veroordeeld tot zes jaar cel wegens seksueel misbruik van twee koorknapen in een kathedraal in Melbourne in het midden van de jaren negentig. De voormalige aartsbisschop van Melbourne en Sydney was ook schatbewaarder van het Vaticaan.

Hij was tegen zijn veroordeling al in beroep gegaan, bij het hooggerechtshof van de deelstaat Victoria, maar dat verwierp zijn beroep. Nu heeft het hoogste rechtsorgaan van Australië, het High Court, hem toch vrijgesproken. De zeven rechters waren unaniem dat de jury tijdens het oorspronkelijk proces ‘wel een twijfel had moeten koesteren’.

’Ik koester geen wrok tegenover mijn aanklager, ik wil niet dat mijn vrijspraak bijdraagt aan de pijn en bitterheid die velen voelen. Er is al pijn en bitterheid genoeg’, zei Pell aan de pers toen hij de strengbewaakte Barwon-gevangenis in Melbourne verliet, waar hij de afgelopen dertien maanden zat opgesloten. Pell heeft zijn onschuld altijd staande gehouden.

De slachtoffers reageren geshockeerd op de uitspraak. Slachtofferbeweging Snap (Survivors Network for Those Abused by Priests) zegt ‘verbijsterd en diepbedroefd’ te zijn door het verdicht. ‘Dit is een teleurstellende uitspraak die het wantrouwen van de overlevenden alleen maar versterkt’, klinkt het. 

Ook voor de twee jongens in 2017 naar buiten kwamen met hun misbruikverhalen, was de naam van Pell al vaker gevallen in misbruikdossiers. Een jaar nadat hij in 2001 aartsbisschop in Sydney was geworden, vertelde een man dat Big ­George – dat is zijn bijnaam – meerdere keren handtastelijk was geweest. Toch kon Pell in 2003 gewoon kardinaal worden.

Vaticaan 'verwelkomt' vrijspraak

Paus Franciscus heeft dinsdag in zijn ochtendmis verklaard te bidden voor de mensen die onterecht veroordeeld werden, en herhaalde die boodschap op Twitter. 'In deze vastentijd, zijn we getuige geweest van de vervolgingen die Jezus moest ondergaan en van zijn meedogenloze veroordeling, hoewel hij onschuldig was', zo verklaarde de paus op Twitter. 'Laat ons samen bidden voor alle mensen die lijden door een onterechte veroordeling.'

In een aparte verklaring zegt het Vaticaan ook tevreden te zijn met de uitspraak van het Australische hooggerechtshof. 'De Heilige Stoel, die altijd vertrouwen heeft gehad in de Australische rechtspraak, verwelkomt de unanieme uitspraak van het hooggerechtshof ten aanzien van kardinaal George Pell', zo staat in de mededeling. 'De Heilige Stoel bevestigt ook haar inzet voor het voorkomen en het vervolgen van alle vormen van misbruik tegen minderjarigen.'

Aangenomen wordt dat Pell zijn functie als schatbewaarder niet opnieuw zal opnemen. Over zijn toekomst binnen het Vaticaan bestaat nog onduidelijkheid.