Cycloon Harold teistert Vanuatu
Luganville, Vanuatu. Foto: via REUTERS

Een zware tropische cycloon heeft het noordwesten van Vanuatu, een eilandstaat in de Zuidelijke Stille Oceaan, getroffen. Met windsnelheden tot 235 kilometer per uur kwam Harold in de nacht van zondag op maandag aan land op het eiland Espíritu Santo, zo meldde de weerdienst van de eilandendgroep.

Harold nam pas nog aan kracht toe en is nu een cycloon van categorie 5. De tropische storm beweegt nu langzaam naar het zuidoosten, in de richting van de hoofdstad Port Vila, op het eiland Efate. De weerdienst van Vanuatu waarschuwt voor vernietigende stormen en overstromingen. Op dit moment zijn er nog geen meldingen van doden of gewonden.

Vanuatu is een archipel van 83 eilanden met in totaal ongeveer 300.000 inwoners. De eilandengroep ligt op zowat 2.000 kilometer ten noordoosten van Australische oostkust.

Op Vanuatu is sinds 25 maart wegens het coronavirus de noodtoestand van kracht, hoewel er tot nu toe is echter nog geen bevestigde besmetting is vastgesteld. Om evacuaties door Harold mogelijk te maken, hebben de autoriteiten in de nacht van zondag op maandag de uitgangsbeperkingen verspoepeld.

Bij zijn doortocht op de Salomonseilanden trok Harold (toen nog categorie 2) een dodelijk spoor, toen 27 passagiers op een veerboot overboord sloegen. De tocht van het schip was onderdeel van een evacuatieprogramma van de overheid in het kader van de coronapandemie. De ruim 700 overige passagiers werden terug naar hun dorpen gebracht.

Vijf lichamen zijn al aangespoeld, 22 anderen zijn nog vermist.