Waarom Johnson & Johnson optimistisch is over coronavaccin
Foto: AFP

Landen we in 2021 vroeger dan verwacht met een werkend coronavaccin? Farmareus Johnson & Johnson kan in september de eerste testen op mensen starten. 'We kennen de sleutel die dit virus gebruikt.'

In de race naar een vaccin brengt farmagigant Johnson & Johnson goed nieuws. Dankzij de investering van een miljard dollar van Barda, een onderdeel van het Amerikaanse ministerie van Volksgezondheid, kan het moederbedrijf van het Belgische Janssen Pharmaceutica zijn onderzoek aanvatten.

Het bedrijf heeft uit een groep van twaalf potentiële kandidaat-vaccins één vaccin geselecteerd dat het meest kans biedt op succes. Dat vaccin en twee andere die als back-up worden voorbereid, gaan in september al getest worden op mensen.

Tegen het begin van volgend jaar zou dan een betaalbaar vaccin op de markt kunnen worden gebracht. Maar het bedrijf gaat niet wachten met de productie van het vaccin tot alle tests achter de rug zijn want dan zou het te lang duren voordat genoeg vaccins beschikbaar zijn. 

Het wijst op veel zelfvertrouwen bij Johnson & Johnson. In Terzake legde Johan van Hoof, directeur bij Janssen Vaccines, uit waar dat optimisme op stoelt. 'Theoretisch kan dit mislukken. Maar we hebben genoeg ervaring met vaccins om heel optimistisch te zijn.' Van Hoof verwees daarvoor naar het succes van het vaccin tegen sars destijds. Dat virus gebruikte dezelfde sleutel om binnen te dringen in de longen als dit nieuwe coronavirus. 'Zo weten we dat we mensen kunnen beschermen als we de juiste antistoffen laten aanmaken door het lichaam', aldus Van Hoof.



'Goed dat er meer dan één producent zal zijn'

Van Hoof is niet bang dat de concurrentie met zijn kennis gaat lopen. Volgens hem wordt er nauw samengewerkt met andere bedrijven en zeker met universitaire laboratoria. 'De behoefte aan vaccins zal straks zo groot zijn, dat het goed zal zijn dat er meer dan één producent is.'

Daarnaast zal het bedrijf ook een nieuwe Amerikaanse productielocatie in gebruik nemen. Die moet voor extra capaciteit zorgen, zodat wereldwijd meer dan een miljard doses verdeeld kunnen worden.

Kan het niet wat sneller? Van Hoof wees er in Terzake op dat de zoektocht naar een vaccin net heel snel gaat. 'Het virus dook een eerste keer op in december, een maand later hadden Chinese wetenschappers als de genetische code van het virus op Internet gezet en in september kunnen we al testen op mensen.' Vroeger duurde zoiets wel vijf jaar, aldus Van Hoof.

Een geneesmiddel voor wie al besmet is, is er nog niet. Maar ook daarvoor is Van Hoof optimistisch. 

Op meerdere paarden wedden

Viroloog Steven Van Gucht temperde eerder op Radio 1 het optimisme wat. ‘Ik geloof graag dat er in september al getest kan worden’, zei Van Gucht in De Wereld Vandaag op Radio 1. ‘Het is belangrijk dat verschillende bedrijven bezig zijn aan een oplossing. Sommige vaccins zullen falen terwijl anderen zullen werken.’

Toch moeten we volgens hem niet te snel op het wondermiddel hopen. ‘Testen op mensen is ook maar een fase in het onderzoeksproces. Het zal wellicht nog wel even duren voor er ook daadwerkelijk een betaalbaar vaccin op de markt is.’