Wiskundig brein achter maanreizen overleden op 101-jarige leeftijd
Katherine Johnson aan het werk in het Nasa Langley Research Center in Hampton, Virginia, in 1962. Foto: EPA-EFE

De Amerikaanse wiskundige Katherine Johnson, die achter de schermen een belangrijke rol speelde in de Amerikaanse ruimtevaart en de reis naar de maan, is op 101-jarige leeftijd overleden.

Johnson bepaalde de baan van Neil Armstrong en Buzz Aldrin naar de maan in 1969, ze berekende verschillende lanceringsmomenten en de bestemmingen in de ruimte.

Astronauten als John Glenn wilden pas de ruimte ingaan wanneer Johnson de berekeningen van computers had gecontroleerd. Toen de vlucht van Apollo 13 in 1970 op een ramp dreigde uit te lopen, hielp zij de bemanning om veilig terug te keren. Ze legde ook de basis voor het spaceshuttleprogramma en dacht mee over reizen naar Mars. Dat was uitzonderlijk, omdat Johnson als gekleurde vrouw in het diepe zuiden van de Verenigde Staten veel vooroordelen moest overwinnen. ‘Vandaag vieren we haar leven, eren we haar nalatenschap en erkennen we dat ze raciale en sociale belemmeringen overwon’, liet Nasa weten in een mededeling.

Johnson ontving de twee hoogste Amerikaanse onderscheidingen, de Presidential Medal of Freedom (2015) en de Congressional Gold Medal (2019).

Wiskundig brein achter maanreizen overleden op 101-jarige leeftijd
President Barack Obama feliciteert Katherine Johnson nadat ze de Presidential Medal of Freedom krijgt in het Witte Huis in 2015. Foto: BELGAIMAGE

De film Hidden Figures uit 2016 gaat over Johnson en haar collega’s. Het Amerikaanse ruimtevaartbureau Nasa noemde vorig jaar een belangrijk controlegebouw naar Johnson.

Wiskundig brein achter maanreizen overleden op 101-jarige leeftijd
In 2017 mocht Johnson mee het podium op tijdens de uitreiking van de Oscars. ‘Hidden figures’ viel toen ook in de prijzen. Foto: REUTERS