Steve Darcis (ATP-176) is er donderdag niet in geslaagd om zich te plaatsen voor de tweede kwalificatieronde van de Australian Open. De nederlaag betekent het einde van zijn tenniscarrière.

Woensdag was de start van de kwalificatiewedstrijden eerst uitgesteld wegens de giftige rook van de bosbranden in de buurt en daarna stopgezet door hevige regen. De afscheidnemende Steve Darcis stond in de eerste set met 4-2 voor tegen de Fransman Elliot Benchetrit (ATP-229) toen zijn wedstrijd werd gestaakt.

Die werd donderdag verder afgewerkt. De 35-jarige tennisser verloor op het hardcourt in Melbourne uiteindelijk met 7-5 en 7-5 van Benchetrit.

‘Het wordt uiteraard een beetje speciaal in Melbourne en ik ga er alles aan doen om mij te plaatsen’, had Darcis vooraf verklaard. ‘Ik ben tevreden dat het erop zit want de pijn (aan zijn elleboog, nvdr.) is er nog altijd duidelijk. Maar het nog drie weken volhouden zal wel lukken. Ik ben in vorm en we zullen zien wat het geeft.’

Hele loopbaan blessures

Darcis, bijgenaamd ‘Mister Davis Cup’, kampte zijn hele loopbaan met diverse blessures, en schitterde vooral in teamverband met de Belgische Davis Cup-ploeg die hij samen met David Goffin naar twee finales leidde.

Steve Darcis, geboren op 13 maart in 1984 in Luik, kreeg het tennisvirus al vroeg mee van vader Alain Darcis, voormalig eigenaar van een tennisclub. De jonge Steve domineerde in de jeugdcategorieën en werd al snel als een van de grootste Belgische talenten beschouwd.

Zijn doorbraak op het hoogste niveau volgde in de zomer van 2007, toen de dan 23-jarige Darcis als kwalificatiespeler erg verrassend het ATP-toernooi in het Nederlandse Amersfoort (gravel) op zijn naam schreef. Twee maanden later plaatste hij zich ook voor de US Open, zijn eerste grandslamtoernooi bij de grote jongens. De trein was vertrokken.

Darcis won in maart 2008 in Memphis (hardcourt) ook zijn tweede ATP-toernooi en werd beste Belg op de ATP-ranglijst. Hij nam ook deel aan de Spelen in Peking, maar moest daar na verlies in de openingsronde meteen afdruipen.

Vanaf 2009 stokte de opmars van Darcis. Blessures kwamen steeds vaker aan de oppervlakte en op de ATP-ranglijst bleef Darcis dikwijls buiten de top 100.

Steve Darcis zet punt achter tenniscarrière na verlies in Australië
Foto: Photo News

Hij behaalde geregeld succes op het Challengerniveau en bereikte de derde ronde op het olympisch toernooi in 2012, maar voor een nieuw exploot was het wachten tot Wimbledon 2013. Op het heilige gras van Londen versloeg Darcis niemand minder dan Rafael Nadal, twee weken ervoor de beste op Roland-Garros. Het was voor de Spanjaard de eerste uitschakeling op een grandslamtoernooi in de eerste ronde. Tragisch, maar typerend voor de carrière van Darcis, moest hij vervolgens voor de tweede ronde op Wimbledon verstek laten gaan met een blessure aan de schouder.

Er volgde opnieuw een lange periode van inactiviteit, waarna Darcis steeds meer zijn focus ging verleggen en zich concentreerde op de Davis Cup. Daarin behaalde de Luikenaar zijn grootste successen. Als vast lid van de equipe van kapitein Johan Van Herck bereikte Darcis de finales van de landenbeker in 2015 en 2017.

In 2015 verloren de Belgen in Gent met 1-3 van Groot-Brittannië en de destijds ongenaakbare Andy Murray. Darcis kwam in de eindstrijd enkel in de verloren dubbelmatch, aan de zijde van Goffin, in actie. Op weg naar de finale hadden de Belgen na thuismatchen in Luik, Middelkerke en Brussel achtereenvolgens Zwitserland, Canada en Argentinië opzijgezet.

Steve Darcis zet punt achter tenniscarrière na verlies in Australië
Foto: Photo News

In 2017 was zijn inbreng groter. De Belgen sneuvelden in de finale in Rijsel uiteindelijk met 3-2 tegen Frankrijk. Darcis verloor het beslissende enkelduel tegen Lucas Pouille, nadat hij eerder ook al niet kon winnen van Jo-Wilfried Tsonga, en barstte na afloop in tranen uit. In de eerste ronde hadden de manschappen van kapitein Van Herck nog voor een stunt van jewelste gezorgd door - zonder David Goffin - met 1-4 te gaan winnen in Duitsland. Darcis won zijn twee wedstrijden, tegen Philipp Kohlschreiber en Alexander Zverev. Nadien werden in eigen land, in Charleroi en Brussel, ook Italië en Australië verslagen op weg naar de tweede finale.

Na de hervorming van de Davis Cup in 2018 kondigde een teleurgestelde Darcis zijn afscheid in teamverband aan. Hij speelde door een aanslepende elleboogblessure geen enkel duel in 2018, en maakte vorig jaar nog een laatste comeback. Hij vertegenwoordigde zijn land toch nog tweemaal: eind 2019 op de vernieuwde eindfase van de Davis Cup in Madrid en begin deze maand, met meermaals winst, op de nieuwe ATP Cup in Sydney.