Australische bosbranden eisen 480 miljoen dierenlevens: maar hoe wordt dat berekend?
Deze koala overleefde de bosbranden niet. Foto: EPA-EFE

Het cijfer omtrent het aantal dieren dat omkwam in de Australische bosbranden komt van professor Chris Dickman van de universiteit van Sydney, die de schatting maakt op basis van een rapport dat hij opstelde in 2007 met het WWF. Hij legt uit hoe hij de berekeningen maakt.

Dickman, een expert in biodiversiteit aan de universiteit van Sydney, gaf op drie januari een document vrij waarin hij zijn rekenproces uit de doeken doet. Het cijfer 480 miljoen omvat zowel dieren die ‘getroffen’ als ‘gestorven’ zijn door de bosbranden, en is gebaseerd op voorzichtige schattingen. ‘Het echte dodental ligt vele malen hoger’, schrijft hij.

De huidige berekeningen zijn gebaseerd op een rapport uit 2007, dat de impact van ontbossing op het dierenbestand in de vrije natuur in New South Wales (NSW) in kaart moest brengen. Daarvoor werden schattingen gemaakt op basis van eerdere studies van de populatiedichtheid van het aantal zoogdieren in NSW. De populatiedichtheid werd vermenigvuldigd met het te ontbossen gebied.

Deze werkwijze gebruikte professor Chris Dickman om in te schatten hoeveel dieren er het leven lieten sinds de bosbranden in september 2019 uitbraken in NSW. Het getal dat hij bekwam, geldt enkel voor die regio, en houdt geen rekening met branden in andere delen van het land. In Victoria bijvoorbeeld gingen ondertussen ook al grote stukken land in rook op. Veel van de dieren werden rechtstreeks gedood door het vuur, anderen stierven later omdat er geen voedsel of beschutting meer te vinden was in de afgebrande gebieden.

De inschattingen houden rekening met zoogdieren, vogels, reptielen, maar niet met insecten, vleermuizen en kikkers.

De redenering is niet helemaal waterdicht volgens Colin Beale van de universiteit van York aan BBC. ‘Veel vogels kunnen wegvliegen, dus ik denk niet dat die dieren allemaal sterven door de branden’, zegt hij.

‘Australië is een land met een enorme variëteit aan zoogdieren, met meer dan 300 inheemse soorten. Maar 34 soorten en subsoorten van zoogdieren zijn in de laatste 200 jaar uitgestorven in Australië, dat is de snelste ratio in eender welke regio ter wereld’, staat in het rapport van Dickman.