Musk pleegde geen laster en eerroof, oordeelt Amerikaanse jury
Foto: ap

Ondernemer Elon Musk heeft zich niet schuldig gemaakt aan laster en eerroof toen hij een Britse duikspecialist die deelnam aan een reddingsactie voor een groep Thaise voetballertjes op Twitter een ‘pedo’ noemde. Dat heeft een jury in Los Angeles geoordeeld.

De Britse speleoloog Vernon Unsworth diende in september 2018 klacht in wegens laster en eerroof nadat Musk hem op sociale media meermaals had aangevallen. Aanleiding voor het geruzie tussen de twee was een reddingsactie in juli 2018 van een dozijn Thaise voetballertjes en hun trainer die in een ondergelopen grot vast waren komen te zitten. De Brit coördineerde die actie.

De excentrieke Tesla-CEO Elon Musk wilde ook zijn steentje bijdragen en ontwikkelde een soort mini-onderwatercapsule die hij vervolgens naar Thailand stuurde. Het toestel werd uiteindelijk niet gebruikt en Unsworth was tijdens een interview op de Amerikaanse nieuwszender CNN erg kritisch voor de ondernemer. Volgens de duiker had een reddingsoperatie met Musks toestel ‘absoluut nul kans op slagen’ en ging het louter om een publiciteitsstunt.

De kritiek schoot de Tesla-baas compleet in het verkeerde keelgat. Hij maakte de redder op Twitter uit voor ‘pedo’. Ook noemde hij het verdacht dat een Brit in Thailand woont. Musk zei later de uitbarsting te betreuren, maar schilderde Unsworth vervolgens toch weer af als ‘kinderverkrachter’ in een e-mail aan een verslaggever.

Volgens de advocaten van Musk noemde de zakenman de Brit niet letterlijk een pedofiel, maar wilde hij hem met een ‘algemene belediging’ gewoon uitmaken voor ‘griezelige oude man’. Ze verweten de duiker dat hij uit was op geldgewin. De raadsman van Unsworth, Lin Wood, voerde op zijn beurt aan dat Musk een ‘rijke pestkop’ was die het equivalent van een ‘kernbom’ had gedropt op zijn cliënt, met alle gevolgen van dien voor diens carrière en relaties.

‘Tijdens een ruzie beledig je mensen. Er is geen bom, geen enkele bom is ontploft’, reageerde de advocaat van Musk hierop.

Op het proces zelf keek Musk Unsworth rechtstreeks aan. ‘Ik verontschuldigde me reeds op Twitter, ik verontschuldigde me opnieuw tijdens het gerechtelijk vooronderzoek, en nu zeg ik opnieuw dat ik meneer Unsworth mijn verontschuldigingen aanbied.’

 Musk pleegde geen laster en eerroof, oordeelt Amerikaanse jury
Vernon Unsworth Foto: reuters

Om de rechtszaak te winnen, moet Unsworth er de rechter van overtuigen dat Musk hem schade heeft aangericht door een leugen over hem te publiceren. Volgens rechter Stephen Wilson is de hamvraag daarbij of ‘een redelijk persoon’ de tweet van Musk daadwerkelijk zou interpreteren als het verwijt dat hij een pedofiel zou zijn.

Niet onbelangrijk daarbij is dat Musk ruim 30 miljoen volgers heeft op Twitter, waardoor zijn berichten op de socialenetwerksite door heel veel mensen worden gezien. De advocaten van Unsworth benadrukten tegen de rechter dat de tweets van iemand met zoveel volgers ‘een heel grote impact’ hebben.

Musk leek echter niet overtuigd van dat argument. ‘Er wordt zoveel gezegd op Twitter dat uiteindelijk onwaar is’, reageerde hij.

De juryleden - vijf vrouwen en drie mannen - hadden uiteindelijk amper een uur nodig om tot een verdict te komen en oordeelden dus dat Musk niet schuldig was.

De Tesla-baas zelf reageerde opgelucht na het bekendmaken van het verdict. ‘Mijn geloof in de mensheid is hersteld’, klonk het.