Onverbiddelijke straatprotesten beloven Hongkong een nieuwe dag van chaos
Foto: AFP
Donderdagmorgen verlamden anti-regeringsdemonstranten voor de vierde dag op rij delen van Hongkong. Scholen werden tot sluiting gedwongen en demonstranten blokkeerden de toegang tot het financiële centrum van de stad.

In het zwart geklede demonstranten en universiteitsstudenten handhaafden donderdag hun blokkades van belangrijke wegen, waaronder de ingang van de Cross-Harbour Tunnel. Die verbindt het eiland Hongkong met het vasteland. In een poging de betogers te verjagen vuurde de politie traangas af.

Duizenden studenten barricadeerden zichzelf in universiteitscampussen met geïmproviseerde versterkingen, ze blokkeerden de ingangen en bezetten nabijgelegen wegen, ze legden voedselvoorraden aan en verzamelden bakstenen, benzinebommen en andere geïmproviseerde wapens met het oog op mogelijke botsingen met de politie.

De rijen bij de metrostations dikten aan nadat enkele spoorverbindingen waren opgeschort en wegen werden afgesloten. Sommige burgers, gekleed in kantoorkleding, schreeuwden naar de oproerpolitie die op de perrons werd ingezet.

MTR Corp, de metro-operator van Hong Kong, zei dat verschillende treinlijnen, stations en busroutes donderdag gesloten zouden blijven door beschadiging aan de infrastructuur. 

Economische impact

Hoewel er doorgaans enkel tijdens het weekend werd geprotesteerd en de stad tijdens de week haar normale ritme hernam, is dat nu niet meer het geval. De afgelopen week staken demonstranten voertuigen en gebouwen in brand, ze slingerden benzinebommen richting politiebureaus en treinen, en vernielden belangrijke winkelcentra. De recente demonstraties hebben een grote impact op de stad van 7,4 miljoen inwoners.

Het schoolsemester is intussen vroegtijdig stilgelegd. Alle Hongkongse scholen moeten vandaag sluiten en enkele andere universiteiten schakelen over op online lessen.

De vroege sluiting en afgelasting van transportdiensten zorgen voor een verdere verzwakking van de Hongkongse economie, die in het derde kwartaal het eerst in een decennium in een recessie belandde. Detailhandel en toerisme lijden fel onder een daling van het aantal bezoekers.

Voor- en tegenstanders

De politie zei woensdag dat het geweld een ‘zeer gevaarlijk en zelfs dodelijk niveau’ heeft bereikt. Donderdag meldden de autoriteiten dat tijdens de clashes van woensdag 64 mensen gewond raakten. Twee van hen verkeerden in kritieke toestand.

De Hongkongers zelf reageren verdeeld op de escalatie van het geweld. Volgens Pinky Lau, een 29-jarige financieel directeur die zich donderdagmorgen tussen honderden wachtenden voor de trein bevond, verstoren de demonstranten het transport alleen omdat de regering niet luistert. 'Ik hoop dat de regering een echte regering wordt - een regering die haar burgers kan helpen en naar hen kan luisteren', vertelde ze aan het persbureau Reuters.

Kantoormedewerker Chan gelooft dat 'beide partijen', zowel de overheid als de demonstranten, een aandeel in de huidige problemen hebben. Nadat ze de demonstranten aanvankelijk steunde, vindt Chan dat ze nu te ver zijn gegaan. 'Ik hoop dat alles zo snel mogelijk weer normaal wordt', klinkt het.

Nieuwe noodmaatregelen?

Volgens verschillende media riep Carrie Lam, de omstreden leider van Hongkong, woensdagavond een vergadering samen met verschillende hoge ambtenaren. Onderwerp van gesprek zouden nieuwe noodmaatregelen zijn geweest om de crisis het hoofd te bieden. Lam zei eerder deze week dat demonstranten die de stad verlamden 'egoïstisch' waren en riep hen uit tot de vijanden van het volk.

Ergste poitieke crisis sinds 1997

Hongkong beleeft de gewelddadigste dagen in vijf maanden van aanhoudende protesten. De Britse ex-kolonie kampt met de ergste politieke crisis sinds de teruggave aan China in 1997. De inwoners van Hongkong komen massaal op straat tegen de plaatselijke regering en tegen de toenemende invloed van China op Hongkong. China ontkent inmenging en heeft westerse landen, waaronder Groot-Brittannië en de Verenigde Staten, al met de vinger gewezen als oorzaak van de huidige problemen.

De politie treedt regelmatig hardhandig op tegen de manifestanten, waardoor ook geprotesteerd wordt tegen dat politiegeweld.