'Bosbranden bedreigen hartje Sydney en iconische Opera House'
Foto: AFP
De Australische deelstaat New South Wales verkeert in de hoogste staat van paraatheid. De weersomstandigheden dreigen de vele bosbranden die de regio teisteren, verder aan te wakkeren.

In New South Wales, de dichtstbevolkte staat in Australië, braken vorige week tientallen verwoestende bosbranden uit. Maandag kondigden de autoriteiten voor een week lang de noodtoestand af. Dinsdagochtend woeden er nog steeds zo'n vijftig branden, waarvan ongeveer de helft nog niet onder controle is. De brandweer waarschuwt voor de mogelijk 'gevaarlijkste week ooit' op vlak van brandgevaar.

De warme temperaturen en de droge lucht leiden tot een extreem groot risico op brand. De hevige windvlagen zorgen ervoor dat gensters kilometers verderop nieuwe branden kunnen veroorzaken. Dat betekent volgens Australische media dat zelfs het hart van Sydney en het iconische Opera House gevaar lopen. 

Rokerige nevel en brandlucht

De voorbije dagen werd de stad al geregeld in een rokerige nevel gehuld en af en toe was een brandlucht te ruiken. De voorspellingen voor dinsdag zijn bijzonder zorgwekkend. In het zakencentrum van Sydney, dat doorgaans kan genieten van een verkoelende zeebries, lopen de temperaturen mogelijk op tot zo'n 40 graden. Dat is minstens 13 graden warmer dan op een gemiddelde novemberdag. Voorts worden hevige windvlagen verwacht, met een snelheid tot 80 kilometer per uur.

In de omgeving van Sydney houden intussen meer dan zeshonderd scholen uit voorzorg de deuren dicht. Zo goed als alle nationale parken in de regio zijn gesloten. De autoriteiten roepen alle inwoners met klem op om weg te blijven van wandelpaden, kampeer- en picknickterreinen in en rond bosrijke gebieden.

Bij de branden zijn al drie mensen omgekomen. Zo'n honderd mensen, onder wie twintig brandweermannen raakten gewond. Meer dan 150 huizen zijn verwoest. Verwacht wordt dat die cijfers nog zullen oplopen. Ook voor de dieren in het wild zijn de bosbranden een bedreiging. Zo kwamen de afgelopen weken al zeker 350 koala's om het leven en werden verschillende habitats vernield.